La rivoluzione del triassico: Gli animali sono ricresciuti più velocemente e più intelligenti dopo l’estinzione di massa


La diversificazione dei pesci saurichtiformi (“pesci lucertola”) nel Triassico medio della Cina meridionale (paleo-Tetide orientale), che riflette l’instaurarsi di un ecosistema marino a livelli complessi (o comunità ittiche marine) con intense interazioni predatore-preda lungo le catene alimentari.

Paleontologi del Regno Unito e della Cina hanno dimostrato che il mondo naturale si è ripreso con forza dopo l’estinzione di fine Permiano.


In una revisione pubblicata sulla rivista Frontiers in Earth Science, gli scienziati rivelano che i predatori divennero più cattivi e gli animali preda si adattarono rapidamente per trovare nuovi modi di sopravvivere. Sulla terraferma, gli antenati di mammiferi e gli uccelli divennero a sangue caldo e poterono muoversi più velocemente.

Alla fine del periodo Permiano, 252 milioni di anni fa, si verificò una devastante estinzione di massa, con la scomparsa di quasi tutte le forme di vita, seguita da uno dei periodi più straordinari della storia della vita. Il periodo Triassico, da 252 a 201 milioni di anni fa, segna una incredibile rinascita della vita sulla terraferma e negli oceani, ed è stato un periodo di massiccio aumento dei livelli di energia.

Tutto stava accelerando“, ha dichiarato il professor Michael Benton della Scuola di Scienze della Terra dell’Università di Bristol, autore principale del nuovo studio.

Oggi c’è un’enorme differenza tra gli uccelli e i mammiferi da un lato e i rettili dall’altro. I rettili sono a sangue freddo, il che significa che non generano molto calore corporeo e, sebbene possano spostarsi velocemente, non hanno resistenza e non possono vivere al freddo“, ha detto il Prof. Benton.

Lo stesso vale per gli oceani“, ha detto il dottor Feixiang Wu dell’Istituto di Paleontologia dei Vertebrati di Pechino. “Dopo l’estinzione di massa della fine del Permiano, i pesci, le aragoste, i gasteropodi e le stelle marine mostrano nuovi stili di caccia. Erano più veloci, più scattanti e più forti dei loro antenati“.

Il dottor Wu ha studiato nuovi e sorprendenti assemblaggi di pesci fossili del Triassico cinese, che includono molti tipi di predatori che mostrano come nuovi modi di caccia siano apparsi prima di quanto si pensasse. Ha trovato squali di tipo moderno e il lungo pesce Saurichthys, molto comune in tutto il mondo e cacciatore da agguato. Questo pesce lungo un metro si appostava nei mari torbidi e poco profondi e scattava in avanti per catturare ogni tipo di preda con le sue fauci dentate.

Altri pesci del Triassico provenienti dalla Cina erano adattati alla frantumazione delle conchiglie“, ha detto il dottor Wu. “Diversi grandi gruppi di pesci e persino alcuni rettili sono diventati schiacciatori di conchiglie, con grandi pavimentazioni di denti. Abbiamo persino trovato il più antico pesce volante del mondo, probabilmente per sfuggire ai nuovi predatori“.

Anche sulla terraferma ci furono cambiamenti rivoluzionari. Gli ultimi rettili del Permiano si muovevano generalmente con lentezza e utilizzavano una sorta di postura a gattoni, come le lucertole moderne, in cui gli arti sporgevano lateralmente. Quando camminavano, probabilmente si muovevano lentamente, mentre in velocità potevano correre o respirare, ma non entrambe le cose contemporaneamente. Questo limitava la loro resistenza.

I biologi hanno discusso a lungo sulle origini dell’endotermia, o sangue caldo, negli uccelli e nei mammiferi“, ha dichiarato il professor Benton. “Possiamo far risalire la loro ascendenza al Carbonifero, più di 300 milioni di anni fa, e alcuni ricercatori hanno recentemente suggerito che fossero già endotermi allora. Altri sostengono che siano diventati endotermici solo nel Giurassico, ad esempio 170 milioni di anni fa. Ma tutti i tipi di prove, dallo studio delle cellule nelle loro ossa e persino della chimica delle ossa, suggeriscono che entrambi i gruppi sono diventati a sangue caldo all’indomani della grande estinzione di massa della fine del Permiano, all’inizio del Triassico“.

L’origine dell’endotermia negli uccelli e nei mammiferi all’inizio del Triassico medio è suggerita da altri due cambiamenti: in questo periodo i loro antenati assunsero principalmente una postura eretta. Stando alti sugli arti, come i cani, i cavalli e gli uccelli moderni, potevano fare passi più lunghi. Questo probabilmente va di pari passo con un certo livello di endotermia che permetteva loro di muoversi velocemente e per periodi più lunghi.

In secondo luogo, sembra che gli antenati degli uccelli e dei mammiferi del primo e medio Triassico avessero una qualche forma di isolamento, peli nella linea dei mammiferi e piume in quella degli uccelli. Se questo è vero, e le nuove scoperte fossili sembrano confermarlo, tutte le prove indicano che questi rettili hanno subito grandi cambiamenti quando il mondo si è ripopolato dopo l’estinzione di massa della fine del Permiano.

Complessivamente, gli animali sulla terraferma e negli oceani stavano accelerando, utilizzando più energia e muovendosi più velocemente“, ha detto il professor Benton. I biologi chiamano questo tipo di processi “corsa agli armamenti“, in riferimento alla Guerra Fredda. Quando una parte accelera e diventa più a sangue caldo, anche l’altra parte deve farlo. Ciò riguarda la competizione tra mangiatori di piante o tra predatori. Si riferisce anche alle relazioni predatore-preda: se il predatore diventa più veloce, lo fa anche la preda per sfuggire”.

Anche sott’acqua è stato lo stesso“, ha detto il dottor Wu. “Man mano che i predatori diventavano più veloci, più scattanti e più intelligenti nell’attaccare le loro prede, questi animali dovevano sviluppare delle difese. Alcuni hanno ottenuto gusci più spessi, o hanno sviluppato aculei, o sono diventati più veloci per aiutarsi a fuggire“.

Queste non sono idee nuove“, afferma Benton. “Ciò che è nuovo è che ora stiamo scoprendo che apparentemente sono avvenute tutte nello stesso periodo, nel Triassico. Questo sottolinea una sorta di aspetto positivo delle estinzioni di massa. Le estinzioni di massa erano ovviamente una notizia terribile per tutte le vittime. Ma in questo caso lo sgombero di massa degli ecosistemi ha offerto alla biosfera un numero enorme di opportunità per ricostruire se stessa, e lo ha fatto a un numero di ottani superiore a quello precedente alla crisi“.

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