I ricercatori descrivono un nuovo fossile di canguro della Papua Nuova Guinea


Rappresentazione artistica della megafauna di Nombe Rockshelter, che mostra il canguro di Nombe sulla destra.

I paleontologi australiani della Flinders University hanno descritto un nuovo genere di canguro fossile gigante proveniente dalle montagne della Papua Nuova Guinea centrale.

La nuova descrizione del canguro fossile ha scoperto che piuttosto che essere strettamente imparentato con i canguri australiani, molto probabilmente appartiene a un genere unico di canguro più primitivo che si trovava solo in Papua Nuova Guinea.

Il canguro, descritto per la prima volta nel 1983 dal professor Tim Flannery, è noto da fossili di circa 20.000-50.000 anni che provengono dal Nombe Rockshelter, un sito archeologico e paleontologico nella provincia di Chimbu, Papua Nuova Guinea (PNG).

Nombe è già noto per molteplici specie estinte di canguro e marsupiali giganti a quattro zampe chiamati diprotodontidi.

I ricercatori della Flinders University hanno ribattezzato l’animale Nombe nombe, dopo la posizione della sua scoperta, e prevedono di tornare alla PNG per ulteriori scavi e ricerche il prossimo anno.

Il Nombe, tozzo e muscoloso, viveva in una variegata foresta pluviale montana con un fitto sottobosco e una copertura chiusa. Qui si è evoluto nel mangiare le foglie dure di alberi e arbusti, con una mascella spessa e forti muscoli masticatori.

Gran parte della fauna della Nuova Guinea è poco conosciuta al di fuori dell’isola, nonostante i suoi colori e le sue caratteristiche. Questa scoperta dà nuova vita all’esplorazione della storia faunistica della Nuova Guinea.

Il ricercatore di paleontologia della Flinders University Isaac Kerr con un osso della mascella di canguro australiano e una mascella fossile di megafauna australiana utilizzata nell’ultimo studio della Royal Society.

La fauna della Nuova Guinea è affascinante, ma pochi australiani hanno un’idea precisa di cosa ci sia in realtà“, spiega Isaac Kerr, dottorando in paleontologia della Flinders.

Ci sono diverse specie di grandi echidna dal naso lungo e mangiatori di vermi che sono ancora in circolazione oggi, molte specie diverse di wallaby e opossum che non abbiamo in Australia e altre ancora nella documentazione fossile“.

Pensiamo a questi animali come se fossero unicamente australiani, ma in Nuova Guinea hanno un’altra vita intrigante“.

Utilizzando immagini 3D e altre tecnologie, i ricercatori hanno studiato i resti provenienti dal PNG Museum and Art gallery. Ora ritengono che la specie possa essersi evoluta da un’antica forma di canguro che si è dispersa in Nuova Guinea nel tardo Miocene, circa 5-8 milioni di anni fa.

A quell’epoca, le isole della Nuova Guinea e l’Australia continentale erano collegate da un “ponte di terra” dovuto all’abbassamento del livello del mare, anziché essere separate dallo Stretto di Torres come avviene oggi.

Questo “ponte” permise ai primi mammiferi australiani, comprese varie forme giganti estinte, di spostarsi nelle foreste pluviali della Nuova Guinea.

Quando lo Stretto di Torres si è nuovamente allagato, tuttavia, queste popolazioni di animali si sono staccate dai loro parenti australiani e si sono evolute separatamente per adattarsi alla loro casa tropicale e montuosa in PNG.

Il Nombe è oggi considerato il discendente di una di queste antiche stirpi di canguri.

Negli anni ’60, ’70 e ’80, ricercatori americani e australiani vi hanno svolto sporadici lavori paleontologici, che hanno portato ad affascinanti scoperte di megafauna estinta. Tuttavia, dall’inizio degli anni ’90 non sono più stati effettuati scavi paleontologici, una situazione a cui i ricercatori della Flinders University cercano di porre rimedio.

Il professore Gavin Prideaux, coautore del nuovo articolo sulle Transactions of the Royal Society of South Australia, afferma che la ricerca si espanderà grazie a una sovvenzione dell’Australia Pacific Science Foundation.

Siamo molto entusiasti di intraprendere tre scavi paleontologici in due diversi siti nella parte orientale e centrale della PNG nei prossimi tre anni“, afferma.

Lavoreremo con i curatori del Papua New Guinea Museum and Art Gallery e con altri contatti in PNG, con i quali speriamo di creare un interesse locale per la paleontologia della Nuova Guinea“.

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