Gli incendi selvaggi potrebbero aver innescato il collasso dell’ecosistema durante la peggiore estinzione di massa della Terra


Durante il peggiore evento di estinzione di massa della storia della Terra, vaste zone umide hanno subito un aumento degli incendi selvaggi, trasformando i più grandi pozzi di carbonio del mondo in fonti di carbonio.

I ricercatori dell’University College Cork (UCC) e del Museo svedese di storia naturale hanno esaminato l’estinzione di massa della fine del Permiano (252 milioni di anni fa) che eliminò quasi tutte le specie sulla Terra, con il collasso di interi ecosistemi. I ricercatori hanno scoperto un forte picco nell’attività degli incendi boschivi a seguito della più devastante delle estinzioni di massa. Favoriti dalle rapide emissioni di gas serra dei vulcani, l’estremo riscaldamento e l’essiccazione hanno provocato incendi in vaste regioni che in precedenza erano permanentemente umide. Invece di catturare il carbonio dall’atmosfera, queste zone umide sono diventate importanti fonti di carbonio atmosferico, rafforzando la tendenza al forte riscaldamento.

La ricerca è stata pubblicata su PALAIOS.

Esaminati i fossili nell’Australia orientale e in Antartide

Studiando i fossili di piante e carboni dei bacini di Sydney e Bowen nell’Australia orientale e in Antartide (Lambert Graben), i ricercatori hanno scoperto che le zone umide sono state regolarmente disturbate dagli incendi prima dell’evento di estinzione. In risposta, le piante avevano evoluto una serie di meccanismi per fronteggiare gli incendi. Tuttavia, i gravi cambiamenti climatici e il picco di attività degli incendi durante l’evento di estinzione sembrano aver spinto anche queste piante adattate agli incendi oltre un punto di rottura, dal quale l’intero ecosistema non ha potuto riprendersi per milioni di anni.

Setacciando i documenti vegetali fossili dell’Australia orientale e dell’Antartide, abbiamo trovato un’elevata abbondanza di piante bruciate, o carbonizzate, per tutto il tardo Permiano. Da questa base elevata, le abbondanze di carbone hanno raggiunto un picco prominente proprio all’inizio degli ultimi letti di carbone del Permiano, indicando un aumento importante ma di breve durata degli incendi selvaggi. A ciò seguì un basso livello di carbone per i successivi tre milioni di anni del primo Triassico. Si è trattato di un incendio alla fine del Permiano, seguito da una depressione all’inizio del Triassico“, commenta il dottor Chris Mays, docente di Paleontologia presso l’University College Cork (UCC) e autore principale dello studio.

La Terra è sulla strada di una simile estinzione di massa?

I ricercatori sottolineano che nel mondo di oggi gli incendi selvaggi hanno causato sconvolgenti morie di animali in diverse regioni del mondo (ad esempio, California 2018, 2020, Australia 2019-20). Allo stesso tempo, il riscaldamento del clima globale ha portato a prolungate siccità e all’aumento degli incendi in habitat tipicamente umidi, come le foreste di torba dell’Indonesia e le vaste zone umide del Pantanal in Sud America. Questi importanti “pozzi di carbonio” – regioni di cattura naturale del carbonio dall’atmosfera – sono cruciali nella nostra lotta contro il cambiamento climatico. Come rivela la documentazione fossile, senza queste regioni di cattura del carbonio, il mondo potrebbe rimanere intollerabilmente caldo per centinaia di millenni.

Il potenziale degli incendi selvatici come causa diretta di estinzione durante gli eventi ipertermici, piuttosto che come sintomo dei cambiamenti climatici, merita un ulteriore esame. A differenza delle specie che hanno subito le estinzioni di massa del passato, abbiamo l’opportunità di prevenire la combustione dei pozzi di carbonio del mondo e di contribuire a evitare i peggiori effetti del riscaldamento moderno“, ha commentato il dottor Mays.

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