Rocce “incantate” nel cratere di Jezero


Vista delle ‘Enchanted’ Rocks di Jezero: Questa immagine delle rocce sedimentarie del “Lago Incantato” è stata scattata da una delle Hazard Avoidance Cameras (Hazcams) del rover Perseverance vicino alla base del delta del cratere Jezero il 30 aprile 2022, il 424° giorno marziano, o sol, della missione.

Nemmeno Obi-Wan Kenobi potrebbe convincere Katie Stack Morgan di Perseverance che queste non sono le rocce che sta cercando.


Chiedete a qualsiasi esploratore spaziale, e avrà una o due foto preferite della sua missione. Per Katie Stack Morgan, vice scienziato di progetto del rover Perseverance della NASA, la prima immagine ravvicinata delle rocce stratificate alla base dell’antico delta fluviale del cratere Jezero occupa un posto speciale nel suo cuore. L’immagine dell’affioramento roccioso “Enchanted Lake”, che prende informalmente il nome da un punto di riferimento nel Katmai National Park and Preserve dell’Alaska, è stata scattata da una delle Hazard Avoidance Cameras (Hazcams) del rover il 30 aprile 2022.

Un massiccio insieme di rocce e sedimenti a forma di ventaglio sul bordo occidentale del cratere Jezero, il delta si è formato alla convergenza di un fiume marziano e di un lago craterico miliardi di anni fa. L’esplorazione di questo delta è stata nella lista dei desideri di Stack Morgan e del resto del team scientifico di Perseverance, perché ritengono che la posizione offra una delle migliori opportunità di trovare rocce che potrebbero aver conservato resti di antica vita microbica, un obiettivo primario della missione.

Le immagini Hazcam sono utilizzate principalmente dagli ingegneri della missione per aiutare la guida e il posizionamento del braccio del rover“, ha dichiarato Stack Morgan. “Ma quando ho visto l’immagine Hazcam di Enchanted Lake, è stato amore a prima vista. Questa immagine ci ha permesso di vedere per la prima volta da vicino le rocce sedimentarie, le più desiderose di essere esplorate da quando Jezero è stato nominato sito di atterraggio per Perseverance, quasi quattro anni fa“.

Rocce e segni di vita passata

Per capire meglio perché l’immagine del primo incontro ravvicinato di Perseverance con una roccia sedimentaria sia così emozionante per Stack Morgan, è utile tornare all’inizio dell’esplorazione di Marte da parte del rover. Dopo essere atterrato il 18 febbraio 2021 sulle pianure piatte e rocciose che costituiscono il fondo del cratere Jezero, Perseverance ha trascorso più di un anno a studiare gli affioramenti, i massi e la regolite (roccia e polvere frantumata) dell’area, raccogliendo campioni lungo il percorso.

Uno dei principali risultati ottenuti dal team scientifico: Le rocce del fondo del cratere sono di origine ignea, essendosi formate miliardi di anni fa da rocce fuse che si sono raffreddate nel sottosuolo o dopo eruzioni vulcaniche. Le rocce ignee possono offrire una grande quantità di informazioni sull’interno di Marte e sull’età delle caratteristiche geologiche. Inoltre, il team ha trovato prove che le rocce ignee hanno interagito con l’acqua e potrebbero aver ospitato microambienti abitabili.

Ma, come nota Stack Morgan, le condizioni di cottura a pressione che producono le rocce ignee di solito non forniscono l’ambiente ottimale per preservare le prove di vita microscopica fossile. D’altro canto, le rocce sedimentarie – come quelle che dominano il delta di Jezero – forniscono un sito ideale per cercare segni di vita passata.

Nel corso del tempo, fango, limo e sabbia portati nel lago che riempiva Jezero si sono compressi e solidificati in sottili strati di roccia sedimentaria. Se durante la formazione della roccia sedimentaria erano presenti anche organismi microscopici, questi potrebbero essere stati catturati all’interno degli strati, congelati nel tempo come forme di vita fossilizzate.

Le rocce stratificate del Lago Incantato potrebbero contenere la prova che Marte un tempo ospitava la vita microscopica? Forse. Tuttavia, una determinazione così monumentale dovrà probabilmente attendere che i campioni che Perseverance sta raccogliendo in tubi speciali vengano portati sulla Terra e analizzati con potenti apparecchiature di laboratorio troppo grandi per essere portate su Marte. La campagna di rientro dei campioni da Marte prevista dalla NASA prevede il trasporto a Terra di circa 30 provette, ma la NASA deve essere selettiva su ciò che conterranno.

Enchanted Lake è stato il nostro primo incontro ravvicinato con le rocce sedimentarie di Jezero, ma faremo ciò che le missioni rover sanno fare meglio: guardarci intorno, guidare e poi guardare ancora. Anche se troveremo altri obiettivi nel delta da campionare, avrò sempre un posto speciale nel mio cuore per le rocce che mi hanno dimostrato che abbiamo mandato il rover nel posto giusto“, ha detto Stack Morgan.

Perseverance è parcheggiato a circa metà del delta, in un campo di rocce sedimentarie che il team scientifico chiama “Hogwallow Flats”. Nelle prossime settimane, il rover analizzerà – e forse campionerà – una o più rocce dell’area. Poi il team deciderà se tornare al Lago Incantato o esplorare altri interessanti affioramenti del delta di Jezero.

Fonte