Ricerca del trasporto della sabbia


Mars Perseverance Sol 488 – Telecamera Mastcam-Z destra: Increspature di sabbia riprese con la Mastcam-Z al sol 488. Queste increspature saranno nuovamente riprese per il rilevamento dei cambiamenti mentre il rover è parcheggiato alla roccia Skinner Ridge.

Perseverance è attualmente fermo per il campionamento nella roccia di Skinner Ridge. Le attività di campionamento costituiscono un aspetto importante della missione di Perseverance e il percorso strategico del rover si sviluppa intorno alle soste di campionamento. Durante queste soste, il rover deve rimanere fermo per almeno dodici sol per condurre la ricerca scientifica di prossimità e le attività legate all’abrasione e al carotaggio. Ma rimanere parcheggiati in un luogo per un periodo di tempo così prolungato è utile anche per qualcos’altro.

Le soste per il campionamento offrono rare opportunità di condurre esperimenti di “rilevamento del cambiamento“, utilizzati per monitorare il trasporto di sabbia provocato dal vento. Il concetto alla base del rilevamento dei cambiamenti è semplice: confrontare immagini identiche della superficie acquisite in momenti diversi per cercare il movimento della sabbia indotto dal vento. Queste osservazioni possono essere utilizzate per dedurre informazioni sulla forza relativa e sulla direzione dei venti che soffiano nell’intervallo di tempo tra le due immagini. I depositi di sabbia e le forme di letto eoliche (come le increspature di sabbia viste nell’immagine Mastcam-Z di accompagnamento) sono bersagli ideali per la rilevazione dei cambiamenti.

Perseverance non è il primo veicolo spaziale a eseguire questo tipo di esperimento di imaging. Infatti, gli esperimenti di rilevamento dei cambiamenti sono stati condotti per molti decenni, a partire dalle prime missioni inviate su Marte.

Le teorie sviluppate prima dell’esplorazione robotica prevedevano che i venti marziani contemporanei sarebbero stati raramente, se non mai, in grado di trasportare la sabbia. Paradossalmente, le immagini di rilevamento dei cambiamenti acquisite dalle telecamere in orbita hanno rivelato una migrazione attiva delle dune di sabbia sul pianeta.

Lo sviluppo di modelli in grado di spiegare e prevedere efficacemente l’attività eolica su Marte è fondamentale per interpretare la storia climatica e geologica del pianeta, nonché per mitigare i rischi per i veicoli spaziali atterrati e per i futuri esploratori umani. Le missioni di superficie consentono ai ricercatori di studiare l’attività eolica in corso in modo più dettagliato e con una risoluzione spazio-temporale più elevata di quella ottenibile dall’orbita, il che è necessario per riconciliare la discrepanza tra teoria e osservazione.

Il movimento della sabbia è stato osservato e studiato in situ nei siti di atterraggio dei veicoli spaziali, tra cui il cratere Gale e il cratere Jezero. Le immagini acquisite durante le attività in corso di Perseverance alla roccia Skinner Ridge e nelle future soste di campionamento saranno utilizzate per caratterizzare ulteriormente l’ambiente eolico di Jezero e forniranno nuove informazioni sugli enigmatici venti marziani.

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