Scoperto in Argentina un nuovo dinosauro carnivoro gigante


Meraxes gigas.

Il Meraxes gigas, un enorme dinosauro carnivoro vissuto in Argentina circa 94 milioni di anni fa, aveva braccia corte come il Tyrannosaurus rex.


Meraxes gigas viveva in quella che oggi è la regione della Patagonia, in Argentina, durante il tardo Cretaceo, circa 94 milioni di anni fa.

L’antico predatore misurava circa 11 metri di lunghezza e pesava più di 4 tonnellate.

Meraxes gigas era un membro dei Carcharodontosauridae, una famiglia di dinosauri teropodi carnivori giganti.

Il gruppo fiorì e raggiunse un picco di diversità poco prima di estinguersi“, ha dichiarato il dottor Juan Canale, paleontologo del Museo Paleontologico Ernesto Bachmann, dell’Universidad Nacional de Río Negro e del CONICET.

Potrebbero aver usato le braccia per comportamenti riproduttivi, come tenere la femmina durante l’accoppiamento o sostenersi per rialzarsi dopo una rottura o una caduta“.

Il cranio quasi completo e lo scheletro parziale di Meraxes gigas sono stati scoperti nella Formazione Huincul nel Canyon Las Campanas, 25 km a sud-ovest di Villa El Chocón, provincia di Neuquén, Argentina.

L’esemplare è tra gli scheletri più completi di carcarodontosauridi che i paleontologi abbiano mai trovato nell’emisfero meridionale.

La cosa interessante è che abbiamo scoperto che la pianta del corpo è sorprendentemente simile a quella di tirannosauri come il Tyrannosaurus rex“, ha dichiarato il professor Peter Makovicky, paleontologo dell’Università del Minnesota.

Ma non sono particolarmente imparentati con il Tyrannosaurus rex. Appartengono a rami molto diversi dell’albero genealogico dei dinosauri carnivori“.

Quindi, questa nuova scoperta ci ha permesso di indagare sulla domanda: “Perché questi dinosauri carnivori diventano così grandi e hanno queste piccole braccia?“.

La scoperta di questo nuovo carcarodontosauro, il più completo finora, ci offre un’opportunità straordinaria di conoscere la loro sistematica, la paleobiologia e le loro dimensioni reali come mai prima d’ora“, ha dichiarato il dott. Sebastian Apesteguía, paleontologo dell’Università Maimónides.

I ricercatori hanno scoperto che i grandi dinosauri predatori delle tre famiglie di terapodi crescevano in modo simile. Con l’evoluzione, i loro crani si sono ingranditi e le braccia si sono progressivamente accorciate.

Quello che stiamo suggerendo è che c’è un’altra prospettiva“, ha detto il professor Makovicky.

Non dovremmo preoccuparci più di tanto dello scopo delle braccia, perché in realtà le braccia si sono ridotte come conseguenza del fatto che i crani sono diventati più massicci“.

A prescindere dal fatto che le braccia siano state utilizzate o meno, stanno assumendo una funzione secondaria, poiché il cranio è stato ottimizzato per gestire prede più grandi“.

Gli scienziati hanno scoperto che il cranio di Meraxes gigas era decorato con creste, solchi, protuberanze e piccole corna.

Questi ornamenti compaiono tardi nello sviluppo, quando gli individui diventano adulti“, ha detto il dottor Canale.

Queste caratteristiche erano probabilmente utilizzate per attrarre potenziali compagni“.

La selezione sessuale è una potente forza evolutiva. Ma dato che non possiamo osservare direttamente il loro comportamento, è impossibile esserne certi“.

Gli autori hanno anche scoperto che i dinosauri carcarodontosauridi si sono evoluti molto rapidamente, ma poi sono scomparsi improvvisamente dalla documentazione fossile molto presto.

Di solito, quando gli animali sono sull’orlo dell’estinzione, è perché i loro tassi evolutivi sono piuttosto lenti, il che significa che non si adattano molto rapidamente al loro ambiente“, ha detto il dottor Canale.

In questo caso, abbiamo la prova che Meraxes gigas e i suoi parenti si stavano evolvendo abbastanza velocemente, eppure nel giro di pochi milioni di anni sono scomparsi, e non sappiamo perché“.

È una di quelle scoperte in cui si risponde ad alcune domande, ma ne generiamo altre a cui dovremo rispondere in futuro“.

I risultati sono pubblicati oggi sulla rivista Current Biology.

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