Come i soldati antichi usavano i suoni per spaventare e confondere i nemici


Alessandro che scaccia gli elefanti con maiali e strumenti musicali in un dettaglio di un manoscritto miniato francese del 1420.

Come se il tumultuoso frastuono della battaglia non fosse già abbastanza orrendo, nel corso dei secoli l’uomo ha scoperto molti modi per sfruttare il suono in guerra. C’era una sorprendente varietà di armi acustiche nell’antichità. L’impiego del suono in guerra si è evoluto nel corso dei millenni, dai suoni naturali degli animali e dalla musica fino ai dispositivi sonori avanzati di oggi.

Nell’antichità, i cavalli da cavalleria erano addestrati a sopportare la musica penetrante dei pifferi che conducevano gli eserciti in battaglia. Ma un’abile inversione di questo addestramento poteva essere sinonimo di vittoria.

Nel VII secolo a.C., i Cardi di Tracia, che vivevano nell’attuale Turchia nordoccidentale, erano famosi per la loro cavalleria. Per divertirsi, i soldati a cavallo insegnavano ai loro cavalli a ballare con le pipe suonate durante le feste alcoliche. Alzando la testa e scalpitando nell’aria, i cavalli tenevano il tempo della musica vivace.

Catturato da ragazzo a Bisaltia, nella Grecia nord-orientale, un prigioniero di nome Naris sentì parlare dei meravigliosi cavalli danzanti nella barberia di Kardian dove lavorava. Secondo la storia raccontata dall’antico scrittore greco Ateneo, Naris fuggì, tornò a Bisaltia e si preparò a muovere guerra a Kardia.

Aveva un’arma segreta: una ragazza zampognara, anch’essa fuggita da Kardia. La ragazza insegnava ai soldati di Bisaltia le canzoni dei banchetti di Kardia. Naris guidò il suo esercito contro la cavalleria cardiana e fece segno ai suoi zampognari di suonare. Drizzando le orecchie per le melodie familiari, i cavalli kardiani si alzarono per danzare, disarcionando i loro cavalieri. Nel caos, i Bisaltiani schiacciarono i Cardiani.

Quando gli strilli terrorizzano i carri armati viventi

I cavalieri dell’antichità classica avevano abituato i loro cavalli allo scontro con le armi di bronzo. Ma nel IV secolo a.C., quando i successori di Alessandro Magno portarono dall’India gli elefanti da guerra, lo stridio degli animali mandò in fibrillazione i cavalli.

Alessandro aveva appreso dal re Porus, durante la campagna indiana del 326 a.C., che gli elefanti hanno un udito sensibile e una vista scarsa, che li rende avversi a suoni forti e discordanti inaspettati. Quando gli esploratori di Alessandro riferirono che gli elefanti si stavano avvicinando, Porus consigliò ai cavalieri di Alessandro di prendere maiali e trombe e di andare incontro a loro. Il suono stridente dei maiali, combinato con lo squillo delle trombe, mise in fuga gli elefanti.

Nel 280 a.C., i Romani incontrarono per la prima volta gli elefanti da guerra, portati in Italia dal re greco Pirro. I cavalieri, seduti in howdah sul dorso, crearono un frastuono che faceva saltare le orecchie con i tamburi e lo sferragliare delle lance, gettando nel panico i Romani e i loro cavalli.

Ma i Romani notarono che gli elefanti di Pirro erano innervositi dagli strilli acuti dei maiali. Come Alessandro, i Romani impiegarono i maiali per deviare i pachidermi di Pirro, il che contribuì alle sue pesanti perdite. Più tardi, nel 202 a.C., gli squilli delle trombe da guerra romane gettarono nel panico gli elefanti da guerra del generale cartaginese Annibale nella battaglia di Zama, ponendo fine alla Seconda Guerra Punica.

Alcuni comandanti cercarono di procurarsi uno o due elefanti per condizionare i loro cavalli in vista della battaglia. Perseo di Macedonia si preparò per un attacco romano con elefanti da guerra nel 168 a.C. facendo costruire agli artigiani modelli di legno di elefanti su ruote. I pifferi nascosti all’interno degli enormi modelli suonavano suoni duri, abituando i cavalli macedoni alla vista e al suono degli elefanti. Ma i preparativi di Perseo non servirono a nulla. Anche se il terreno montuoso della battaglia di Pydna ebbe la meglio sui 20 elefanti dei Romani, Roma vinse.

Le urla di guerra strazianti sono un modo universale per incutere terrore ai nemici. I canti di guerra dei Maori, il grido di battaglia giapponese “Banzai!” (Lunga vita all’imperatore) nella Seconda Guerra Mondiale, il “Vur Ha!” (Colpisci) degli Ottomani, il “Desperta Ferro!” (Risveglia il ferro) degli spagnoli e il “Rebel Yell” dei soldati confederati.

Nell’antichità, il suono dei guerrieri greci che urlavano “Alala!” mentre sbattevano le spade sugli scudi di bronzo era paragonato a un grido di gufi o a uno stormo stridente di uccelli mostruosi.

Lo storico romano Tacito descrisse gli effetti da brivido del barrito, il grido di guerra delle tribù germaniche. I Germani escogitarono una tecnica semplice per intensificare il barrito, che iniziava come un basso mormorio. Il canto diventava un ruggito, per poi salire a un crescendo riverberante quando gli uomini tenevano gli scudi davanti alla bocca per amplificare il suono fragoroso.

Un’altra invenzione tecnologica fu il karnyx, la tromba da guerra celtica. I romani erano impressionati dai suoni inquietanti e spaventosi emessi dal lungo tubo di bronzo con un’ampia campana a forma di fauci spalancate di un drago feroce, di un cinghiale o di un lupo. I toni forti e lugubri del corno “si adattavano al tumulto della guerra“, scrisse Diodoro Siculo intorno al 50 a.C. Più tardi anche le truppe romane utilizzarono il karnyx.

Un’altra tecnologia sonora militare era una freccia che creava un rumore spaventoso. Le frecce “fischianti” o “urlanti” (shaojian), realizzate dagli arcieri a cavallo delle steppe, sono state descritte dal cronista cinese Sima Qian intorno al 100 a.C. Una piccola camera sonora in osso o legno perforata – il fischio – era attaccata all’asta dietro la punta della freccia. In battaglia, il suono stridente di migliaia di frecce fischianti terrorizzava i nemici e i loro cavalli. Frecce urlanti sono state ritrovate in siti archeologici dell’Asia centrale.

Numerose altre tecnologie per produrre detonazioni fragorose per disorientare e spaventare i nemici sono state descritte negli antichi manuali di guerra cinesi. Questi dispositivi esplosivi utilizzavano la polvere da sparo, inventata in Cina intorno all’850 d.C. e giunta in Europa intorno al 1250.

Armi sonore nell’era moderna

La musica è stata utilizzata durante la Seconda Guerra Mondiale per provocare stress e ansia: L’esercito sovietico suonava tanghi argentini attraverso gli altoparlanti per tutta la notte per tenere svegli i soldati tedeschi. Le squadre di altoparlanti statunitensi diffondevano musica rock assordante (tra cui The Doors, Alice Cooper e The Clash) giorno e notte durante l’assedio degli Stati Uniti al generale panamense Manuel Noriega nel 1989. Negli anni Duemila, gli americani hanno di nuovo utilizzato musica incessante in Iraq e in Afghanistan.

Le armi sonore possono essere utilizzate anche al di fuori del campo di battaglia.

Nel 2022, la polizia australiana ha bombardato i manifestanti contro il vaccino COVID-19 con registrazioni di canzoni di Barry Manilow a ripetizione per disperdere la folla.

Lo sviluppo recente dell’energia sonora armata è più inquietante, spesso destinato al controllo delle folle civili. Scienziati militari negli Stati Uniti, in Israele, in Cina e in Russia hanno presentato armamenti “non letali” ad alto decibel e ad alta e bassa frequenza pulsante, progettati per aggredire i sensi. Gli esempi includono dispositivi acustici magnetici portatili o montati su carri armati, cannoni a vibrazione sonica e dispositivi acustici a lungo raggio, utilizzati per la prima volta dalle forze statunitensi in Iraq nel 2004 e successivamente dalla polizia contro le proteste dei cittadini a New York e nel Missouri.

Dal 2016, i diplomatici americani a Cuba, in Russia, in Cina e altrove hanno sperimentato la “Sindrome dell’Avana”, associata a misteriose lesioni neurologiche e cerebrali che si pensa siano state inflitte da sconosciuti sistemi a microonde ad alta potenza o a energia sonica mirata. I trasmettitori di onde sonore non sono solo tossici dal punto di vista psicologico, ma possono causare dolori e vertigini, ustioni, danni irreversibili alle orecchie interne e probabilmente lesioni neurologiche e interne.

Fin dall’antichità, la creatività umana nell’armare il rumore devastante per confondere e sopraffare gli avversari è passata dall’intimidazione all’inflizione di lesioni fisiche.

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