Fossili di lucertola marina preistorica di 10 metri portati alla luce in Texas


In un pomeriggio afoso di questa primavera, Stephen Kruse camminava lungo il letto di un torrente asciutto con uno zaino pieno di fossili.

Appassionato dilettante, Kruse è interessato ai dinosauri e alle creature preistoriche fin da quando, da bambino, andava a caccia di rocce con suo fratello. Quel pomeriggio stava facendo un’escursione da solo nei pressi del North Sulphur River, a circa 100 chilometri a nord-est di Dallas. È un’area che aveva setacciato diverse volte.

Si stava stancando. Mentre la giornata volgeva alla fine, Kruse cercò una strada per tornare alla sua Chevy Suburban bianca. Decise di cercare una scorciatoia 500 metri più in là. “La migliore decisione che abbia mai preso“, ha detto.

A soli 100 metri lungo il letto roccioso del torrente, lo vide: una vertebra nera di 15 centimetri, un pezzo della spina dorsale di una creatura preistorica.

Kruse seguì il sentiero a monte, alla ricerca del resto della creatura. “Quando ho girato l’angolo“, ha ricordato Kruse, “era lì davanti, che usciva dalla parete“.

Kruse aveva trovato ossa fossilizzate di un mosasauro, una lucertola marina di 9 metri che dominava i mari circa 80 milioni di anni fa.

Recentemente, i paleontologi del Perot Museum of Nature and Science hanno estratto i fossili dalla roccia morbida e argillosa del torrente. Hanno scavato parti del cranio del mosasauro, le mascelle inferiori e diverse vertebre della colonna vertebrale.

Si tratta di un lavoro importante per gli scienziati: Anche se i mosasauri non esistono più oggi, conoscere meglio il passato può darci una finestra sul presente. Scoprire cosa mangiavano queste creature e come interagivano con l’ambiente circostante può aiutare i paleontologi a perfezionare il quadro di come era la vita milioni di anni fa.

Si ottiene una bella storia del perché le cose sono così come sono adesso, costruendo la storia a ritroso nel tempo“, ha detto Dori Contreras, curatore di paleobotanica .

Un fiume ricco di fossili

Negli anni ’20, gli agricoltori avevano un problema con il fiume North Sulphur. Le anse e le curve del fiume causavano l’allagamento dei terreni agricoli quando pioveva troppo. Il fiume fu quindi incanalato, o raddrizzato, per aiutare l’acqua a defluire più rapidamente.

La canalizzazione del fiume North Sulphur ha fatto molto di più che drenare la palude. Ha influenzato il modo in cui l’acqua ha eroso i bordi della riva del fiume. Ancora oggi, l’acqua piovana disgrega rapidamente la roccia tenera, rivelando pezzi del passato.

È perfetto per i cacciatori di fossili, perché quando piove, questa zona si allaga e tira fuori un sacco di materiale“, ha detto Kruse. “E poiché è tagliato in pendenza, il giorno dopo l’acqua è sparita e si può venire qui a fare un’escursione“.

Kruse ha detto che trova spesso fossili nei torrenti vicino alla valle del fiume. Molti sono di mosasauri.

Questo non sorprende Ron Tykoski, direttore della paleontologia del Perot Museum e curatore della paleontologia dei vertebrati.

Secondo lui, 80 milioni di anni fa quasi tutto il Texas centrale era sommerso. Le acque marine calde e poco profonde e l’abbondanza di cibo nella zona creavano l’habitat perfetto per creature come i mosasauri.

I Mesosauri : l’equivalente preistorico dei grandi squali bianchi

Secondo Tykoski, i mosasauri erano come i grandi squali bianchi o le orche della preistoria. Come predatori marini di alto livello, si cibavano di tartarughe, squali e persino tra di loro.

Immaginate un drago di Komodo di 10 metri che nuota con il naso a punta, le pinne e la coda biforcuta“, ha detto.

I fossili di mosasauro trovati da Kruse sporgevano dal letto roccioso del torrente. Quando Kruse ha capito che le ossa potevano essere più di un paio di vertebre, è corso in salita e ha chiamato Mike Polcyn, che Kruse conosceva come paleontologo ed esperto di mosasauri alla Southern Methodist University.

Polcyn aiutò Kruse a contattare Tykoski al Perot Museum. Tykoski e il suo team ottennero il permesso di recuperare i fossili dall’Upper Trinity Regional Water District.

Tykoski ha visitato l’area a giugno per farsi un’idea di quanti fossili ci fossero e di quanto sarebbe stato facile rimuoverli. Si rese conto che la roccia morbida sarebbe stata abbastanza facile da rimuovere con picconi e pale, rivelando i fossili sottostanti.

L’estrazione dei fossili 101

Gli scavi sono iniziati a metà luglio in un letto di torrente asciutto, fiancheggiato da rocce argillose marroni e grigie.

Ogni giorno Tykoski, insieme ai paleontologi del Perot, è arrivato in anticipo per sconfiggere il caldo. A loro si è aggiunto un piccolo entourage, tra cui un fotografo del museo, un videografo e Kruse.

Rimuovere i resti di una lucertola di 10 metri dal letto di un torrente non è un compito facile. Per estrarre i fossili, Tykoski e la sua squadra hanno dovuto scavare nella roccia usando picconi e pale.

Hanno sparato colla di plastica e acetone nelle fessure delle ossa per evitare che i fossili si rompessero. Hanno anche usato strumenti più fini, come sonde e pennelli, per estrarre con attenzione i pezzi di roccia grigia una volta che si sono avvicinati ai fossili esposti.

Per distinguere la roccia dalle ossa, Tykoski e il suo team hanno picchiettato leggermente un’area rocciosa con una sonda metallica. Se si trattava di roccia morbida, si staccava dal letto del torrente con una modesta forza, senza rumore. Se invece si trattava di ossa, il tintinnio contro la sonda era forte e metallico.

Una volta che i fossili erano esposti, il team ha scavato sotto di loro, creando una specie di tana, ha detto Mariah Slovacek, responsabile delle collezioni del Paleo Lab del Perot che si trovava sul posto.

Alla fine il team ha realizzato dei calchi chiamati “giacche da campo” sui fossili per tenere tutto assieme, come se si trattasse di un braccio o di una gamba rotti. Ciascuna giacca da campo era fatta di iuta immersa nel gesso. Una volta che il gesso si è indurito, il team ha potuto capovolgerlo e trasportare i fossili in sezioni sul letto del torrente.

L’intero processo è durato circa sei giorni. Tykoski ha detto che scavi come questo avvengono sporadicamente. A volte riceve un mucchio di chiamate per fossili esposti dopo le piogge primaverili. Altre volte, invece, passano anni senza trovare nulla che valga la pena di essere esplorato.

Contreras ha detto di aver amato ogni parte del lavoro sul campo. “È come un puzzle: per tutto il tempo in cui lavori, non sai mai dove ti porterà“, ha detto. “E così, man mano che si scava più indietro, si scopre di più, si trova di più“.

Rithvik Shroff, 17 anni, è uno stagista estivo della scuola superiore che è stato invitato allo scavo. Ha detto che è stato difficile mantenere la resistenza e rimanere al fresco, ma vedere i fossili emergere dal terreno ne è valsa la pena.

Voglio dire, li vedi nel museo, ma poi vieni qui e vedi come li dissotterrano… com’è?“. Ha detto Shroff. “È davvero forte“.

Il presente, adagiato sul passato

Tykoski e la sua squadra hanno rimosso diverse ossa di mosasauro dal letto del torrente la scorsa settimana. Ma non hanno finito di scavare questa lucertola.

Durante le prime indagini, Tykoski e la sua squadra hanno notato altre ossa di lucertola marina che sporgevano nel letto del torrente. Ma non potevano raggiungerle senza calpestare le mascelle già trovate.

Tykoski ha detto che il team intende tornare in autunno con un equipaggiamento migliore e un piano di lavoro rinnovato per scavare il letto del torrente e rivelare il resto del mosasauro.

Una volta ottenuti tutti i fossili, potranno confrontarli con altri scheletri di mosasauro per vedere come le creature si sono evolute nel tempo, o studiare i denti di questo mosasauro per determinare cosa mangiava in quel paesaggio preistorico di creature.

Questo non è il primo o il secondo mosasauro che i paleontologi di Perot hanno scoperto nell’area di Dallas. È un ottimo esempio dei vividi resti del nostro passato preistorico che giacciono sotto di noi.

Abbiamo una storia meravigliosa e ricca di storia naturale, proprio nel palmo delle nostre mani“, ha detto Tykoski.

Nel frattempo, i fossili si trovano presso la struttura di raccolta del Perot Museum, avvolti nelle loro giacche da campo. Tykoski ha detto che non potrà vederli di nuovo fino a quando lui e il team non avranno rimosso la roccia rimanente dai fossili e iniziato il loro studio.

Si può dare una sbirciatina ai regali di Natale“, ha detto Tykoski, “e poi bisogna rimetterli via“.

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