Tracciati 30 anni di innalzamento del livello del mare


1992 – 2022.

Trent’anni fa, scienziati e ingegneri hanno lanciato un nuovo satellite per studiare l’innalzamento e l’abbassamento dei mari nel tempo, un compito che un tempo poteva essere svolto solo dalla costa.

TOPEX/Poseidon è stato lanciato nello spazio il 10 agosto 1992 e ha iniziato a registrare per 30 anni l’altezza della superficie degli oceani in tutto il mondo. Le osservazioni hanno confermato su scala globale ciò che gli scienziati avevano visto in precedenza dalla costa: i mari si stanno alzando e il ritmo è sempre più veloce.

Gli scienziati hanno scoperto che il livello medio globale del mare – mostrato nel grafico in alto e in basso – è aumentato di 10,1 centimetri dal 1992. Negli ultimi 140 anni, i satelliti e i mareografi mostrano che il livello globale del mare è aumentato di 21-24 centimetri.

A partire dal TOPEX/Poseidon, la NASA e le agenzie spaziali partner hanno fatto volare una serie continua di satelliti che utilizzano altimetri radar per monitorare la topografia della superficie oceanica, in sostanza la forma e l’altezza verticale dell’oceano. Gli altimetri radar inviano continuamente impulsi di onde radio (microonde) che si riflettono sulla superficie dell’oceano verso il satellite. Gli strumenti calcolano il tempo necessario al segnale per tornare indietro, tracciando al contempo la posizione precisa del satellite nello spazio. Da ciò gli scienziati ricavano l’altezza della superficie del mare direttamente sotto il satellite.

Dal 1992, cinque missioni con altimetri simili hanno ripetuto la stessa orbita ogni 10 giorni: TOPEX/Poseidon (dal 1992 al 2006), Jason-1 (dal 2001 al 2013), Ocean Surface Topography Mission/Jason-2 (dal 2008 al 2019), Jason-3 (dal 2016 a oggi) e Sentinel-6 Michael Freilich (dal 2020 a oggi).

Le missioni sono state realizzate grazie a diverse collaborazioni tra la NASA, il Centre National d’Etudes Spatiales (CNES) francese, l’Organizzazione europea per lo sfruttamento dei satelliti meteorologici (EUMETSAT), l’Agenzia spaziale europea (ESA) e la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) statunitense.

Insieme, i team della missione hanno raccolto una documentazione topografica oceanica unificata e standardizzata, equivalente al lavoro di mezzo milione di mareografi. Gli scienziati hanno accumulato e corroborato un record di dati che ora è abbastanza lungo e sensibile da rilevare i cambiamenti globali e regionali del livello del mare al di là dei cicli stagionali, annuali e decadali che si verificano naturalmente.

Con 30 anni di dati, possiamo finalmente renderci conto dell’enorme impatto che abbiamo sul clima della Terra“, ha dichiarato Josh Willis, oceanografo del Jet Propulsion Laboratory e project scientist della NASA per Sentinel-6 Michael Freilich. “L’innalzamento del livello del mare causato dall’interferenza dell’uomo sul clima è ormai superiore ai cicli naturali. E sta avvenendo sempre più velocemente ogni decennio“.

La mappa in alto mostra le tendenze globali del livello del mare osservate dal 1993 al 2022 da TOPEX/Poseidon, dalle tre missioni Jason e da Sentinel-6 di Michael Freilich. Si notino le variazioni spaziali nel tasso di innalzamento del livello del mare, con alcune parti dell’oceano che si innalzano più velocemente (rappresentate in rosso e arancione intenso) rispetto al tasso globale. Molte delle anomalie riflettono spostamenti a lungo termine delle correnti oceaniche e della distribuzione del calore.

1992 – 2022.

I dati altimetrici mostrano anche che il tasso di innalzamento del livello del mare sta accelerando. Nel corso del XX secolo, il livello medio globale del mare è aumentato di circa 1,5 millimetri all’anno. All’inizio degli anni ’90 era di circa 2,5 mm all’anno. Nell’ultimo decennio, il tasso è salito a 3,9 mm all’anno.

Nel grafico, gli alti e i bassi annuali sono causati dallo scambio di acqua tra terra e mare. “Le piogge e le nevicate invernali nell’emisfero settentrionale spostano l’acqua dall’oceano alla terraferma e ci vuole un po’ di tempo perché questa defluisca nuovamente negli oceani“, ha osservato Willis. “Questo effetto provoca di solito circa 1 centimetro di innalzamento e abbassamento ogni anno, con un po’ di più o di meno durante gli anni di El Niño e La Niña. È letteralmente come il battito cardiaco del pianeta“.

Anche se pochi millimetri di innalzamento del livello del mare all’anno possono sembrare pochi, gli scienziati stimano che ogni 2,5 centimetri di innalzamento del livello del mare si traduce in 2,5 metri di spiaggia persa lungo la costa media. Ciò significa anche che le alte maree e le mareggiate possono aumentare ancora di più, provocando maggiori inondazioni costiere, anche nelle giornate di sole. In un rapporto pubblicato nel febbraio 2022, gli scienziati statunitensi hanno concluso che entro il 2050 il livello del mare lungo le coste degli Stati Uniti potrebbe aumentare di 25-30 centimetri rispetto ai livelli attuali.

Ciò che emerge dai dati dell’altimetria satellitare è che l’innalzamento in 30 anni è circa dieci volte maggiore dello scambio naturale di acqua tra oceano e terra in un anno“, ha dichiarato Willis. “In altre parole, l’innalzamento del livello globale del mare causato dall’uomo è ora dieci volte più grande dei cicli naturali“.

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