Juno della nasa condivide le prime immagini del sorvolo della luna di Giove Europa


La complessa superficie ricoperta di ghiaccio della luna di Giove Europa è stata immortalata dalla sonda Juno della NASA durante il sorvolo del 29 settembre 2022. Al momento della posizione più ravvicinata, la sonda si è avvicinata a una distanza di circa 352 chilometri.

Le osservazioni del passaggio della sonda sulla Luna hanno permesso di vedere per la prima volta da vicino questo mondo oceanico in oltre vent’anni, ottenendo immagini straordinarie e una scienza unica.


Sono arrivate sulla Terra le prime immagini scattate dalla sonda Juno della NASA mentre sorvolava la luna di Giove Europa, ricoperta di ghiaccio. L’immagine in alto, che rivela le caratteristiche della superficie in una regione vicina all’equatore della luna chiamata Annwn Regio, è stata catturata durante l’avvicinamento più ravvicinato della sonda a energia solare, giovedì 29 settembre alle 2:36 a.m. PDT (5:36 a.m. EDT), a una distanza di circa 352 chilometri.

Questo è solo il terzo passaggio ravvicinato nella storia al di sotto dei 500 chilometri di altitudine e l’osservazione più ravvicinata di Europa da parte di un veicolo spaziale dal 3 gennaio 2000, quando Galileo della NASA si avvicinò alla superficie a circa 351 chilometri.

Europa è la sesta luna più grande del sistema solare, leggermente più piccola della Terra. Gli scienziati ritengono che al di sotto di un guscio di ghiaccio spesso chilometri si trovi un oceano salato, il che fa sorgere domande sulle potenziali condizioni in grado di sostenere la vita sotto la superficie di Europa.

Questo segmento della prima immagine di Europa scattata durante questo flyby dalla JunoCam della sonda (una fotocamera per il pubblico) ingrandisce una fascia della superficie di Europa a nord dell’equatore. Grazie al maggiore contrasto tra luce e ombra che si osserva lungo il terminatore (il confine notturno), sono facilmente visibili le caratteristiche del terreno, compresi gli alti blocchi che creano ombra, mentre le creste e le depressioni chiare e scure si incurvano sulla superficie. La fossa oblunga vicino al terminatore potrebbe essere un cratere da impatto degradato.

Con questi dati aggiuntivi sulla geologia di Europa, le osservazioni di Juno saranno utili per le future missioni sulla luna gioviana, tra cui Europa Clipper dell’Agenzia. Il lancio di Europa Clipper è previsto per il 2024, e studierà l’atmosfera, la superficie e l’interno della luna, con l’obiettivo scientifico principale di determinare se al di sotto della superficie di Europa vi siano luoghi che possano ospitare la vita.

Per quanto emozionanti saranno i dati di Juno, la sonda ha avuto solo una finestra di due ore per raccoglierli, sfrecciando davanti alla luna con una velocità relativa di circa 23,6 chilometri al secondo.

È ancora molto presto, ma tutto lascia pensare che il sorvolo di Europa da parte di Juno sia stato un grande successo“, ha dichiarato Scott Bolton, ricercatore principale di Juno del Southwest Research Institute di San Antonio. “Queste prime immagini sono solo un assaggio delle nuove e straordinarie scoperte scientifiche che verranno dall’intera suite di strumenti e sensori di Juno che hanno acquisito dati mentre sfioravamo la crosta ghiacciata della Luna“.

Questa seconda immagine di Europa presa da Juno è incredibile. Europa sembra viva! E un mondo che “sembra vivo” ha maggiori probabilità di avere le trasformazioni cicliche in corso che possono sostenere e supportare la vita.

Durante il flyby, la missione ha raccolto quelle che saranno alcune delle immagini a più alta risoluzione della luna ( 1 chilometro, per pixel) e ha ottenuto dati preziosi sulla struttura del guscio di ghiaccio di Europa, sull’interno, sulla composizione della superficie e sulla ionosfera, oltre che sull’interazione della luna con la magnetosfera di Giove.

Il team scientifico confronterà l’intera serie di immagini ottenute da Juno con quelle delle missioni precedenti, per vedere se le caratteristiche della superficie di Europa sono cambiate negli ultimi vent’anni“, ha dichiarato Candy Hansen, co-investigatore di Juno che dirige la pianificazione della fotocamera presso il Planetary Science Institute di Tucson, Arizona. “Le immagini della JunoCam andranno a completare l’attuale mappa geologica, sostituendo l’attuale copertura a bassa risoluzione dell’area“.

Le immagini ravvicinate di Juno e i dati del suo strumento Radiometro a Microonde (MWR) forniranno nuovi dettagli su come varia la struttura del ghiaccio di Europa sotto la sua crosta. Gli scienziati potranno utilizzare tutte queste informazioni per generare nuove conoscenze sulla luna, compresi i dati per la ricerca di regioni in cui potrebbe esistere acqua liquida in sacche poco profonde del sottosuolo.

Sulla base delle osservazioni di Juno e di precedenti missioni come Voyager 2 e Galileo, la missione Europa Clipper della NASA, che dovrebbe arrivare su Europa nel 2030, studierà l’atmosfera, la superficie e l’interno della luna, con l’obiettivo di indagare sull’abitabilità e di comprendere meglio l’oceano globale del sottosuolo, lo spessore della crosta ghiacciata e la ricerca di possibili pennacchi che potrebbero sfogare l’acqua del sottosuolo nello spazio.

Il flyby ravvicinato ha modificato la traiettoria di Juno, riducendo il tempo di orbita intorno a Giove da 43 a 38 giorni. Il flyby segna anche il secondo incontro con una luna galileiana durante la missione estesa di Juno. La missione ha esplorato Ganimede nel giugno del 2021 e ha in programma il sorvolo ravvicinato di Io, il corpo più vulcanico del sistema solare, nel 2023 e nel 2024.

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