Cosa possono insegnarci le ossa di un rettile sul pericoloso passato della Terra


La mascella inferiore di Palacrodon ha fornito ai ricercatori informazioni sulla dentatura del rettile.

Secondo un nuovo studio, i denti, le dita e le ossa delle orecchie di un rettile estinto dalla forma strana potrebbero dirci qualcosa sulla resilienza della vita sulla Terra.

I paleontologi di Yale, della Sam Houston State University e dell’Università di Witwatersrand affermano infatti che il rettile di 250 milioni di anni fa, noto come Palacrodon, colma un’importante lacuna nella nostra comprensione dell’evoluzione dei rettili. È anche un segnale che i rettili, le piante e gli ecosistemi potrebbero essersi comportati meglio o essersi ripresi più rapidamente di quanto si pensasse finora dopo che un evento di estinzione di massa ha spazzato via la maggior parte delle specie vegetali e animali del pianeta.

Ora sappiamo che Palacrodon proviene da uno degli ultimi lignaggi che si sono staccati dall’albero della vita dei rettili prima dell’evoluzione dei rettili moderni“, ha dichiarato Kelsey Jenkins, dottorando presso il Dipartimento di Scienze della Terra e Planetarie della Facoltà di Arti e Scienze di Yale e primo autore dello studio, pubblicato sul Journal of Anatomy. “Sappiamo anche che Palacrodon è vissuto sulla scia della più devastante estinzione di massa della storia della Terra“.

Si tratta dell’evento di estinzione Permiano-Triassico, avvenuto 252 milioni di anni fa. Conosciuto come “la Grande Morte“, uccise il 70% delle specie terrestri e il 95% di quelle marine.

Sebbene un gran numero di specie di rettili si sia poi ripreso da questo evento di estinzione, i dettagli di come ciò sia avvenuto sono oscuri. I ricercatori hanno trascorso decenni a cercare di colmare le lacune nella comprensione degli adattamenti chiave che hanno permesso ai rettili di prosperare dopo l’estinzione del Permiano-Triassico e di ciò che questi adattamenti possono rivelare sugli ecosistemi in cui vivevano.

Il Palacrodon può aiutare a rispondere ad alcune di queste domande, ha detto Jenkins.

Ma prima, lei e i suoi colleghi hanno dovuto osservare meglio il piccolo rettile.

Un esemplare di Palacrodon (in alto) proveniente dall’Antartide e una scansione TC (in basso) dell’esemplare.

Fino a poco tempo fa, ciò che si sapeva sul Palacrodon proveniva dall’esame di frammenti cranici di fossili rinvenuti in Sudafrica e in Arizona. Le informazioni ricavate da quei fossili erano però così limitate che Palacrodon era stato escluso dalla maggior parte delle analisi scientifiche sull’evoluzione dei rettili.

Per il nuovo studio, Jenkins e i suoi colleghi – tra cui l’autore Bhart-Anjan S. Bhullar, professore assistente di Scienze della Terra e del Pianeta a Yale e assistente curatore presso lo Yale Peabody Museum of Natural History – hanno adottato un nuovo approccio analitico per esaminare Palacrodon.

In particolare, hanno utilizzato la scansione tomografica computerizzata (TC) e la microscopia per analizzare l’esemplare più completo di Palacrodon, un fossile proveniente dall’Antartide. Il laboratorio di Bhullar a Yale è particolarmente noto per l’uso innovativo della scansione TC e della microscopia per creare immagini 3D dei fossili (Jenkins e Bhullar hanno anche svolto un lavoro sul campo in Sudafrica e negli Stati Uniti sud-occidentali relativo a Palacrodon).

Utilizzando questa tecnologia per questo studio, i ricercatori sono riusciti a ottenere le caratteristiche dei denti del rettile e altre caratteristiche fisiche. I ricercatori hanno scoperto che i denti di Palacrodon erano più adatti a macinare materiale vegetale e che il rettile era probabilmente in grado di arrampicarsi o aggrapparsi occasionalmente alla vegetazione.

I denti insoliti di Palacrodon e alcune altre caratteristiche specializzate della sua anatomia indicano che probabilmente era erbivoro o interagiva in qualche modo con la vita vegetale“, ha detto Jenkins. “Questo segnala la ripresa precoce delle piante e, più in generale, la ripresa degli ecosistemi dopo questa estinzione di massa“.

Jenkins ha detto che lo studio indica la necessità di esaminare ulteriormente i fossili del periodo immediatamente successivo all’evento di estinzione Permiano-Triassico.

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