Tsunami globali scatenati da eruzioni vulcaniche sottomarine


Il pennacchio atmosferico dell’eruzione vulcanica di Tonga, visto dalla Stazione Spaziale Internazionale.

Nel 1883 ci fu un’eruzione vulcanica così grande da uccidere decine di migliaia di persone. Espulse così tanta cenere che, per un certo periodo, cambiò i colori dei tramonti e la tavolozza con cui dipingevano gli artisti impressionisti. Nella storia, poche eruzioni vulcaniche sono state così documentate, fino alla recente eruzione sottomarina avvenuta all’inizio di quest’anno al largo dell’isola di Tonga.

L’impatto del vulcano Hunga Tonga-Hunga Ha’apai del gennaio 2022 è stato registrato dai ricercatori della University of Southern California Patrick Lynett, Costas Synolakis e dai loro colleghi. Con la loro ricerca è la prima volta che un team è riuscito a raccogliere simultaneamente dati oceanici, atmosferici e spaziali da una grande esplosione vulcanica sottomarina.

I risultati sono stati pubblicati su Nature.

La diversità dei meccanismi di generazione dell’intensa distruzione in prossimità dell’evento e del segnale di tsunami più sostenuto in tutto il mondo illustra quanto ci sia ancora da imparare sulla generazione degli tsunami e quanto sia difficile la previsione“, afferma Baris (Mete) Uz, direttore del programma della Divisione di Scienze oceaniche della NSF.

L’esplosione sottomarina ha fatto ribollire l’oceano, creando un cratere profondo 100 metri e largo 8 chilometri. Lo tsunami che ne risultò si allontanò dal vulcano verso Tonga, muovendosi a più di 400 chilometri all’ora. Lynett mette l’esplosione in prospettiva: Gli abitanti di Tonga, a 80 chilometri di distanza, potevano sentire le loro orecchie scoppiare a causa del cambiamento di pressione generato dall’esplosione. Lo tsunami ha raggiunto Tonga in 10 minuti e ha inondato la terra fino a un’altezza di quasi 20 metri, devastando le comunità dei resort.

L’impatto dell’esplosione e dello tsunami che ha generato non si è limitato a Tonga e all’Oceano Pacifico meridionale. Secondo Lynett, l’eruzione ha generato uno tsunami globale, che ha raggiunto la California e il Mar Mediterraneo.

Questo tsunami globale non è stato generato direttamente dall’esplosione, ma da un impulso di pressione dell’eruzione che ha viaggiato nell’atmosfera – lo stesso impulso di pressione che ha fatto fischiare le orecchie degli abitanti locali. Secondo gli scienziati, questo impulso di pressione era straordinariamente stabile, è stato registrato dalle stazioni meteorologiche di tutto il mondo e ha attraversato il globo più volte.

Viaggiando sull’oceano, l’impulso ha spinto la superficie oceanica con sé, creando continuamente tsunami in tutto il mondo. In California, così come alle Hawaii e in Sud America, lo tsunami ha avuto dimensioni simili a quelle del terremoto in Giappone del 2011.

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