Cosa ha causato i buchi nella mascella di SUE il T. rex? Probabilmente non un’infezione


L’autore dello studio Jingmai O’Connor con il cranio di SUE il T. rex al Field Museum.

SUE il T. rex è uno degli esemplari di Tyrannosaurus rex più completi e meglio conservati mai trovati. Questo livello di conservazione contribuisce a rivelare dettagli sulla vita di SUE. Per esempio, SUE visse fino alla matura età di circa trentatré anni e in quegli anni subì una buona dose di ferite. Il disturbo più misterioso di SUE potrebbe essere rappresentato dai buchi nella mascella.

Questi fori, del diametro di una pallina da golf, sono presenti nella metà posteriore della mascella inferiore sinistra. Non è chiaro cosa li abbia causati, ma lesioni simili sono state trovate in altri fossili di T. rex.

In un nuovo studio pubblicato su Cretaceous Research, gli scienziati hanno dimostrato che una delle teorie più diffuse, ovvero che SUE avesse subito un’infezione da un parassita protozoo, non poteva essere vera.

Questi fori nella mascella di SUE sono stati un mistero per decenni“, afferma Jingmai O’Connor, curatore associato di rettili fossili al Field Museum di Chicago e coautore dello studio. “Nessuno sa come si siano formati e ci sono state molte ipotesi“.

Una delle prime ipotesi era che SUE soffrisse di un’infezione batterica simile a quella di un fungo, ma questa ipotesi si è poi rivelata improbabile.

Si è ipotizzato nuovamente che SUE avesse un’infezione da protozoi. I protozoi sono microbi con strutture cellulari più complesse rispetto ai batteri. Esistono molte malattie causate da protozoi; una di queste è la tricomoniasi, causata da un microbo chiamato Trichomonas vaginalis. Gli esseri umani possono essere infettati dalla tricomoniasi come una malattia sessualmente trasmissibile, ma anche altri animali possono contrarla.

La tricomoniasi si trova negli uccelli e c’è un esemplare di falco che presenta danni alla mascella, quindi alcuni paleontologi hanno pensato che un protozoo simile al Trichomonas avrebbe potuto causare danni simili alle SUE“, ha detto O’Connor. “Per questo studio abbiamo voluto confrontare i danni alla mascella di SUE con quelli causati dal Trichomonas in altri animali, per vedere se l’ipotesi era valida“.

Un’illustrazione che mostra due T. rex che combattono: una potenziale fonte delle lesioni alla mascella di SUE. Questa ipotesi è favorita da Bruce Rothschild ma ritenuta improbabile da Jingmai O’Connor.

Bruce Rothschild, un medico la cui applicazione di approcci medico-scientifici alla paleontologia gli è valsa un ruolo di ricercatore associato al Carnegie Museum, ha chiesto l’assistenza di O’Connor per analizzare le ferite di SUE. Nel marzo del 2021, O’Connor ha scattato foto ad alta risoluzione dei fori nella mascella di SUE e i ricercatori le hanno analizzate alla ricerca di segni di ricrescita ossea.

È stata la prima volta che ho lavorato su un T. rex. Di solito lavoro su uccelli fossili più piccoli e devo ammettere che ero piuttosto eccitato“, spiega O’Connor. “È davvero un animale incredibile“.

I ricercatori hanno confrontato i fori nella mascella di SUE con le fratture cicatrizzate in altri scheletri fossili. In collaborazione con la bioarcheologa del Field Museum Stacy Drake e con l’antropologa coautrice María Cecilia Lozada dell’Università di Chicago, O’Connor e Rothschild hanno anche esaminato le ossa guarite intorno ai fori di trepanazione praticati nei crani da chirurghi e guaritori Inca nell’antico Perù.

Abbiamo scoperto che le lesioni di SUE sono coerenti con questi altri esempi di lesioni e guarigione ossea. Ci sono piccoli speroni simili di osso che si riformano“, dice O’Connor. “Qualsiasi cosa abbia causato questi buchi non ha ucciso SUE, e l’animale è sopravvissuto abbastanza a lungo perché le ossa iniziassero a ripararsi“.

Jingmai O’Connor raccoglie filmati ad alta risoluzione dei fori nel cranio di SUE per analizzare i segni di ricrescita ossea.

O’Connor ha quindi collaborato con Mary Hennen, assistente del Field Museum e responsabile delle collezioni di uccelli, per trovare uno scheletro di uccello nelle collezioni del Field con una storia di tricomoniasi.

Me ne ha trovato uno, e non si vedono buchi nella mascella“, chiarisce O’Connor. “Si vedono i segni dell’infezione e sono nella parte posteriore della gola, ma non ci sono buchi nella mascella come quelli che vediamo nella SUE“. Il Trichomonas, o un protozoo simile, non sembra essere adatto.

Quindi cosa ha causato questi fori, se non un’infezione?

Ancora non lo sappiamo. Il mio coautore Bruce Rothschild pensa che siano segni di morsi o più probabilmente di artigli, ma non credo che abbia senso“, dice O’Connor. “I fori si trovano solo nella parte posteriore della mascella. Quindi, se sono segni di morsi, perché non ci sono anche fori nella parte anteriore della mascella? E non si vedono file di fori, o rientranze, come in una fila di denti, anche se di altezza diversa. Sono semplicemente casuali, sparsi dappertutto“.

L’ipotesi di Rothschild suggerisce che i segni degli artigli siano il risultato di un comportamento di corteggiamento, forse anche tra due esemplari maschi di T. rex. Gli scienziati non conoscono il sesso di SUE, ma le dimensioni del fossile fanno pensare ad alcuni paleontologi che SUE fosse un maschio, e ci sono molti esempi di attività omosessuale in natura.

L’ipotesi del ‘T. rex gay’ è divertente, ma non credo ci siano prove sufficienti per sostenerla in un senso o nell’altro“, dice O’Connor.

Ma se i segni di morsi o artigli (morsi d’amore o altro) sono fuori discussione, O’Connor dice che rimangono molte possibilità per spiegare i buchi, alcune delle quali forse non sono ancora state considerate. Ma lei è ansiosa di contribuire a scoprirlo.

Più iniziavo a conoscere questi fori mascellari, più pensavo: “Sono davvero strani””, dice O’Connor. “Quello che mi piace della paleontologia è cercare di risolvere i misteri, quindi il mio interesse è decisamente sempre vivo”.

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