La scoperta di nuove specie microscopiche amplia l’albero della vita


Legendrea loyezae con tentacoli penduli.

Gli scienziati hanno scoperto diverse specie di microrganismi molto rari, alcuni dei quali mai visti prima e altri sfuggiti agli occhi curiosi degli scienziati per oltre cento anni.

La scoperta di queste specie elusive, pubblicata sulla rivista scientifica PROTIST, è stata fatta da un duo non convenzionale che non si è mai incontrato di persona: la professoressa Genoveva Esteban dell’Università di Bournemouth e James Weiss, uno scienziato indipendente che opera nel suo laboratorio privato a Varsavia, in Polonia, con i suoi due gatti.

Il loro approccio alla scienza e la scoperta di questi nuovi e rari organismi aiuterà gli scienziati e il pubblico a conoscere meglio la vita a livello microscopico. Sperano anche di ispirare migliaia di giovani alla scienza e di dimostrare l’importanza della vita microscopica a tutti gli abitanti del pianeta.

I microrganismi sono costituiti da una sola cellula e si trovano alla base della catena alimentare. Vivono intorno a noi e si trovano in qualsiasi habitat, dalle piccole pozzanghere agli immensi oceani; c’è ancora molto da scoprire su di loro.

La biodiversità a livello microscopico non è compresa come altre aree della natura, nonostante il fatto che interi ecosistemi dipendano da essa“, ha spiegato il professor Esteban.

Alcune di queste specie sono completamente nuove e altre non sono state viste da oltre un secolo. Abbiamo documentato molti comportamenti curiosi su di loro e abbiamo effettuato l’analisi del DNA per la prima volta“.

Apertospathula, un microbo nuovo per la scienza.

Questo significa che possiamo capire meglio le loro relazioni con altri microbi e trovare nuovi rami per loro nell’albero della vita“, ha continuato il professor Esteban.

Tra i microrganismi più rari e nuovi c’è Legendrea loyezae.

Il professor Esteban ha dichiarato: “Non sappiamo a cosa sia dovuto il nome di questo organismo; la descrizione francese, risalente a più di 100 anni fa, non riporta l’origine del nome, ma sospettiamo che sia dovuto a una persona, dato che “Legendre” è un cognome francese comune“.

È stato inoltre scoperto un nuovo Lacerus, che significa “dai bordi irregolari” a causa dell’aspetto seghettato dei bordi delle cellule, e un nuovo Apertospathula, che significa “apertura ventrale della bocca“.

Alle nuove specie non sono ancora stati assegnati nomi, ma Weiss spera di chiamarle con riferimenti narrativi contemporanei che attirino l’attenzione di persone di tutte le età.

La maggior parte degli organismi sull’albero della vita sono microscopici. In realtà, la maggior parte della vita sulla Terra è sempre stata microscopica. I microrganismi sono stati i primi predatori sulla Terra e il loro appetito avido è stato uno dei fattori principali dell’evoluzione della vita più complessa nelle prime epoche della Terra“, ha spiegato Weiss.

Un nuovo Lacerus con bordo cellulare seghettato.

Man mano che le prede sviluppavano difese migliori, i predatori dovevano sviluppare modi migliori per catturarle. Dopo l’evoluzione della vita multicellulare e complessa, sono diventati la principale fonte di cibo per altri organismi, come il krill e il plancton, che a loro volta sono cibo per specie più grandi. Se gli organismi che si trovano sul fondo venissero eliminati, crollerebbero anche tutte le altre parti della catena alimentare che li sovrastano“, ha aggiunto.

Il duo ha lavorato insieme per diciotto mesi e ha analizzato migliaia di campioni provenienti da corpi idrici, principalmente dalla Polonia, ma anche da tutto il resto del mondo.

Sapevamo che nessun altro li avrebbe cercati e nessun’altra ricerca sui microbi ha comportato una ricerca così intensiva“, ha dichiarato il professor Esteban.

Come in tutte le forme di avvistamento della fauna selvatica, più si cerca e più si trova. Prelevando così tanti campioni, quasi ogni giorno, sapevamo di poter trovare qualcosa di nuovo. Più conosciamo il mondo microscopico, più possiamo imparare sul resto dei loro habitat, dove sopravvivono tutte le altre forme di vita“.

Dopo aver isolato i microrganismi in ogni campione, sono stati in grado di studiare il loro DNA e di identificare quelli nuovi per la scienza e altri estremamente rari, per i quali era necessario uno specialista. La dottoressa Demetra Andreou, ecologista molecolare dell’Università di Bournemouth, ha apportato la sua esperienza al team.

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