Il telescopio SOAR cattura la coda cometaria in espansione di Dimorphos dopo l’impatto con il DART


Il telescopio SOAR del NOIRLab rivela l’immensa scia di detriti causata dalla collisione con l’asteroide Dimorphos.


Il telescopio SOAR in Cile, gestito dal NOIRLab della NSF, ha fotografato la scia di detriti lunga più di 10.000 chilometri che si è staccata dalla superficie di Dimorphos due giorni dopo l’impatto dell’asteroide con la navicella DART della NASA.

La navicella Double Asteroid Redirection Test (DART) della NASA si è schiantata intenzionalmente contro Dimorphos, l’asteroide luna del sistema a doppio asteroide di Didymos, lunedì 26 settembre 2022.

Si è trattato del primo test di difesa planetaria in cui l’impatto di un veicolo spaziale ha tentato di modificare l’orbita di un asteroide.

Due giorni dopo l’impatto di DART, gli astronomi Teddy Kareta (Lowell Observatory) e Matthew Knight (US Naval Academy) hanno utilizzato il telescopio da 4,1 metri Southern Astrophysical Research (SOAR) Telescope, presso l’NSF’s NOIRLab’s Cerro Tololo Inter-American Observatory in Cile, per catturare la vasta coda di polvere e detriti esplosa dalla superficie dell’asteroide.

In questa nuova immagine, la scia di polvere – l’ejecta che è stata spinta via dalla pressione delle radiazioni del Sole, non diversamente dalla coda di una cometa – può essere vista estendersi dal centro al bordo destro del campo visivo, che al SOAR è di circa 3,1 minuti d’arco utilizzando il Goodman High Throughput Spectrograph.

Alla distanza di Didymos dalla Terra al momento dell’osservazione, ciò equivale ad almeno 10.000 chilometri dal punto di impatto.

È sorprendente la chiarezza con cui siamo riusciti a catturare la struttura e l’estensione delle conseguenze nei giorni successivi all’impatto“, ha dichiarato Kareta.

Ora inizia la prossima fase di lavoro per il team DART, che analizzerà i dati e le osservazioni del nostro team e di altri osservatori di tutto il mondo che hanno condiviso lo studio di questo evento emozionante“, ha detto Knight.

Abbiamo in programma di utilizzare SOAR per monitorare l’ejecta nelle prossime settimane e mesi. La combinazione di SOAR e AEON è proprio quello che ci serve per seguire in modo efficiente eventi in evoluzione come questo“.

Queste osservazioni consentiranno agli scienziati di acquisire conoscenze sulla natura della superficie di Dimorphos, sulla quantità di materiale espulso dalla collisione, sulla velocità di espulsione e sulla distribuzione delle dimensioni delle particelle nella nube di polvere in espansione – ad esempio, se l’impatto ha fatto sì che l’asteroide scagliasse via grossi pezzi di materiale o soprattutto polvere fine. L’analisi di queste informazioni aiuterà gli scienziati a proteggere la Terra e i suoi abitanti, comprendendo meglio la quantità e la natura degli ejecta risultanti da un impatto e come questi potrebbero modificare l’orbita di un asteroide.

Le osservazioni di SOAR dimostrano le capacità delle strutture AURA finanziate dall’NSF nella pianificazione e nelle iniziative di difesa planetaria. In futuro, l’Osservatorio Vera C. Rubin, finanziato dalla NSF e dal Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti e attualmente in costruzione in Cile, condurrà un censimento del Sistema Solare alla ricerca di oggetti potenzialmente pericolosi.

Didymos è stato scoperto nel 1996 con il telescopio Spacewatch da 0,9 metri dell’UArizona, situato presso il Kitt Peak National Observatory, un programma del NOIRLab della NSF.

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