Secondo i ricercatori gli ittiosauri del Giurassico si sono divisi le risorse alimentari per coesistere


Il cranio dell’ittiosauro Hauffiopteryx typicus proveniente dalla Strawberry Bank Lagerstätte (BRLSI M1399), uno degli esemplari oggetto di questo studio.

Gli scienziati dell’Università di Bristol hanno rivelato che i giovani ittiosauri del primo Giurassico mostrano specializzazioni predatorie .


I risultati, pubblicati sul Journal of Anatomy, suggeriscono che le differenze fisiche nei loro musi dimostrano che si sono evoluti per avere diete diverse e non erano in competizione per la stessa risorsa.

Gli ittiosauri, i classici “draghi marini”, erano predatori marini a forma di delfino che si nutrivano di pesci e molluschi nuotatori simili ai calamari. Gli ittiosauri del Giurassico inferiore, circa 185 milioni di anni fa, sono famosi perché i primi esemplari furono trovati più di 200 anni fa a Lyme Regis, nell’Inghilterra meridionale, dalla celebre collezionista di fossili e paleontologa Mary Anning. Alcuni dei suoi esemplari hanno un muso lungo e sottile, mentre altri hanno un muso corto e largo.

Gli studi funzionali necessitano di eccellenti esemplari tridimensionali“, ha dichiarato Matt Williams della Royal Literary and Scientific Institution di Bath, “e i fossili di ittiosauro del Giurassico inferiore provenienti da Strawberry Bank a Ilminster sono proprio questo. I fossili di Mary Anning sono straordinari, ma per lo più sono schiacciati”.

La nostra idea è stata quella di scannerizzare gli esemplari“, ha detto il dottor Ben Moon, della Scuola di Scienze della Terra di Bristol e supervisore dello studio. “Le scansioni ci permettono di creare al computer un modello dettagliato in 3D del cranio, che può poi essere testato per verificare le probabili forze subite durante il morso“.

Figura che mostra i modelli 3D del cranio degli ittiosauri.

Dopo aver ottenuto i modelli, abbiamo potuto sottoporli a stress test“, ha detto il supervisore Andre Rowe. “Abbiamo testato e confermato l’ipotesi che l’ittiosauro dal muso sottile avesse un morso veloce ma debole, mentre l’ittiosauro dal muso largo avesse un morso lento ma potente“.

Confermare le supposizioni è stato importante“, ha aggiunto l’autore, il professor Michael Benton. È importante applicare approcci scientifici rigorosi come queste analisi ingegneristiche“. Le due specie di ittiosauri presumibilmente inseguivano prede in rapido movimento (il morso veloce) e prede più lente e dal guscio duro (il morso lento e potente)“.

Sarah Jamison-Todd, che ha completato il lavoro nell’ambito del suo MSc in Paleobiologia, ha dichiarato: “Ho imparato a conoscere la scansione TC, la costruzione di modelli e i test biomeccanici utilizzando un software ingegneristico standard che viene usato per verificare come si piegano gli edifici e le grandi strutture“.

Il Prof. Benton ha concluso: “I predatori moderni, come gli squali e le orche, tendono a mangiare tutto ciò che possono, quindi è emozionante poter dimostrare che nel Giurassico c’erano delle precise specializzazioni“. Il lavoro può essere esteso per esplorare altri rettili marini come i plesiosauri e i coccodrilli, in modo da ottenere un quadro dettagliato di questi mondi sorprendenti e alieni degli oceani del Giurassico“.

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