Gli animali dell’Ediacarano si nutrivano di alghe verdi e batteri


Un’illustrazione artistica di Kimberella.

Gli animali più antichi compaiono nella documentazione fossile tra le comunità biotiche ediacarane. In una nuova ricerca, paleontologi dell’Australian National University e di altri Paesi hanno esaminato il contenuto intestinale di tre specie ediacariche – la Calyptrina, un verme tubiforme di 558 milioni di anni fa, la Kimberella, un mollusco, e uno degli animali chiave dell’Ediacarano, la Dickinsonia – utilizzando molecole biomarcatrici. I risultati mostrano che Calyptrina e Kimberella possedevano un intestino e condividevano una dieta a base di alghe verdi e batteri, mentre Dickinsonia aveva una modalità di alimentazione diversa e una possibile digestione esterna.


Calyptrina, Kimberella e Dickinsonia fanno parte del biota ediacariano che viveva sulla Terra circa 20 milioni di anni prima dell’esplosione cambriana, un grande evento che ha cambiato per sempre il corso dell’evoluzione di tutta la vita sulla Terra.

Queste antiche creature avevano una struttura e una simmetria diversa da qualsiasi cosa esista oggi.

I biota ediacarici sono davvero i più antichi fossili abbastanza grandi da essere visibili a occhio nudo e sono all’origine di noi e di tutti gli animali che esistono oggi. Queste creature sono le nostre radici più profonde e visibili“, ha dichiarato il dottor Ilya Bobrovskiy, ricercatore del GFZ-Potsdam.

I nostri risultati suggeriscono che gli animali del biota ediacariano erano un misto di animali decisamente strani, come la Dickinsonia, e di animali più avanzati, come la Kimberella, che avevano già alcune proprietà fisiologiche simili all’uomo e ad altri animali attuali“.

Nello studio, Bobrovskiy e i suoi colleghi hanno analizzato macrofossili ediacarici contenenti molecole di fitosterolo conservate, prodotti chimici naturali presenti nelle piante.

Esaminando i resti molecolari di ciò che gli animali mangiavano, i ricercatori hanno scoperto che sia Calyptrina che Kimberella avevano un intestino e digerivano il cibo come gli animali moderni.

Hanno anche scoperto che la Dickinsonia era meno complessa e non aveva occhi, bocca o intestino. Invece, assorbiva il cibo attraverso il corpo mentre attraversava il fondo dell’oceano.

Il cibo ricco di energia può spiegare perché gli organismi del biota ediacariano erano così grandi. Quasi tutti i fossili precedenti al biota ediacariano erano unicellulari e di dimensioni microscopiche“, ha dichiarato il professor Jochen Brocks dell’Australian National University.

Utilizzando tecniche avanzate di analisi chimica, gli autori sono riusciti a estrarre e analizzare le molecole di sterolo contenute nei tessuti fossili.

Le molecole contenevano firme rivelatrici che li hanno aiutati a decifrare ciò che gli animali mangiavano.

I risultati rivelano che Calyptrina e Kimberella condividevano una dieta a base di alghe verdi e batteri.

La parte difficile è stata distinguere tra le firme delle molecole di grasso delle creature stesse, i resti algali e batterici nelle loro viscere e le molecole algali in decomposizione provenienti dal fondo dell’oceano che erano tutte imprigionate nei fossili”, ha detto il professor Brocks.

Gli scienziati sapevano già che Kimberella lasciava segni di alimentazione raschiando le alghe che ricoprivano il fondo marino, il che suggeriva che l’animale avesse un intestino“.

Ma solo dopo aver analizzato le molecole dell’intestino di Kimberella siamo stati in grado di determinare cosa mangiava esattamente e come digeriva il cibo“.

Kimberella sapeva esattamente quali steroli le facevano bene e aveva un intestino avanzato e ottimizzato per filtrare tutto il resto“.

Questo è stato per noi un momento Eureka: utilizzando le sostanze chimiche conservate nei fossili, ora possiamo rendere visibile il contenuto dell’intestino degli animali anche se l’intestino si è decomposto da tempo“.

Abbiamo poi usato questa stessa tecnica su fossili più strani come Dickinsonia per capire come si nutriva e abbiamo scoperto che Dickinsonia non aveva un intestino“.

I risultati sono pubblicati sulla rivista Current Biology.

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