Una specie di tirannosauro appena scoperta colma una lacuna nel lignaggio che porta al Tyrannosaurus rex


Quattro tirannosauri si contendono la proprietà della carcassa fresca di un Centrosaurus.

Il Daspletosaurus wilsoni, un dinosauro tirannosauride vissuto 76,5 milioni di anni fa nell’attuale Montana, negli Stati Uniti, presenta una combinazione unica di caratteristiche ancestrali e derivate e rappresenta uno stadio di transizione che collega il Daspletosaurus torosus ancestrale con il Daspletosaurus horneri in una linea evolutiva che si è sviluppata da 77 a 75 milioni di anni fa.


Il Daspletosaurus wilsoni si aggirava sul nostro pianeta durante il tardo Cretaceo, circa 76,5 milioni di anni fa.

I resti fossilizzati di questo antico animale sono stati ritrovati nella Formazione del fiume Judith, vicino a Glasgow, nel Montana, negli Stati Uniti.

Il Daspletosaurus wilsoni apparteneva ai Tyrannosauridae, una famiglia di dinosauri predatori di grandi dimensioni che comprende il noto Tyrannosaurus rex.

I tirannosauridi sono caratterizzati da crani massicci, denti spessi e arti anteriori corti. Sono noti in Nord America e in Asia da oltre un secolo, ma molti dettagli della loro storia evolutiva rimangono poco chiari.

Dagli anni ’90 si discute di Daspletosaurus, una grande specie di tirannosauride conosciuta in Montana e Alberta, che è stata proposta come un antenato dello stesso Tyrannosaurus rex“, hanno dichiarato in un comunicato Elías Warshaw, ricercatore della Montana State University, e Denver Fowler, curatore del Badlands Dinosaur Museum.

La ricostruzione delle relazioni evolutive del Daspletosaurus è stata ostacolata dalla rarità di buoni esemplari e molti paleontologi non sono d’accordo se questi tirannosauridi rappresentino un’unica stirpe che si è evoluta in loco o diverse specie strettamente imparentate che non discendono l’una dall’altra“.

Il Daspletosaurus wilsoni si riconosce per la disposizione unica di piccole corna intorno all’occhio.

Il Daspletosaurus wilsoni mostra un mix di caratteristiche che si trovano in tirannosauri più primitivi provenienti da rocce più antiche, come una serie prominente di corna intorno all’occhio, così come caratteristiche altrimenti note di membri successivi di questo gruppo (tra cui Tyrannosaurus rex), come un’alta cavità oculare e tasche d’aria espanse nel cranio“.

In questo modo, la nuova specie è un ‘punto di mezzo’ o un ‘anello mancante’ tra le specie di tirannosauri più vecchie e quelle più giovani“.

I risultati del team suggeriscono che le ricerche precedenti erano corrette nell’identificare diverse specie di Daspletosaurus come un unico lignaggio evolutivo e supportano la discendenza del Tyrannosaurus rex da questo gruppo.

Ma cosa ci dice questo sull’evoluzione dei dinosauri?

Nel tardo Cretaceo del Nord America, molte famiglie di dinosauri sono rappresentate da più specie strettamente imparentate“, hanno dichiarato i paleontologi.

In precedenza si pensava che queste rappresentassero la diversità, cioè che vivessero nello stesso periodo, il che sarebbe una prova dell’evoluzione ramificata“.

Tuttavia, la ricchezza di nuovi esemplari e una migliore comprensione della loro collocazione nel tempo hanno cambiato il nostro pensiero“.

Mascella sinistra (mascella superiore) di Daspletosaurus wilsoni, mostrata in vista laterale (A) e mediale (B). Barra di scala – 10 cm.

Ora possiamo vedere che molte di queste specie sono in realtà molto finemente separate nel tempo l’una dall’altra, formando passi consecutivi simili a scale in un unico lignaggio evolutivo in cui una specie ancestrale si evolve direttamente in una specie discendente“.

Questa è chiamata modalità anagenetica dell’evoluzione e si contrappone alla cladogenesi, in cui eventi successivi di ramificazione producono molte specie strettamente correlate e quindi simili tra loro, ma che rappresentano cugini evolutivi piuttosto che antenati e discendenti“.

Questo studio supporta l’aggiunta dei tirannosauri a una lista crescente di dinosauri (compresi i dinosauri cornuti e a becco d’anatra) per i quali è stata proposta l’anagenesi (evoluzione lineare)“.

Questo sembra suggerire che l’evoluzione lineare sia più diffusa nei dinosauri, mentre l’evoluzione ramificata è meno frequente di quanto si pensasse in precedenza“.

L’articolo del team è pubblicato oggi sulla rivista PeerJ.

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