Comprendere il ruolo criptico dei funghi negli ecosistemi


Quando si dice “funghi”, la maggior parte delle persone pensa ai porcini, vistosi corpi fruttiferi, ma la maggior parte dei funghi .. non produce funghi. Si stima che sulla Terra vi siano da circa 3 a 13 milioni di specie fungine, molte delle quali di dimensioni microscopiche.

Vivono in diversi ambienti, come nel suolo, all’interno dei tessuti delle foglie nelle foreste pluviali e nelle profondità degli oceani. Capire come i funghi si spostano su una serie di scale spaziali è importante per comprendere gli ecosistemi e ha implicazioni per l’agricoltura e la salute umana.

Un nuovo studio è stato pubblicato su Annual Reviews of Ecology, Evolution, and Systematics.

I funghi sono spesso associati alla morte e alla decomposizione, come la muffa in un frigorifero o i funghi che decompongono le foglie sul suolo della foresta. “Di solito pensiamo ai funghi come decompositori, ma sono criptici e fanno molte cose diverse“, spiega l’autore principale Bala Chaudhary, professore associato di studi ambientali al Dartmouth College. “I funghi possono anche funzionare come ciclatori di nutrienti, patogeni e mutualisti che vivono in un’associazione benefica con piante e altri organismi“.

I funghi possono anche essere patogeni per l’uomo. Il Coccidiodes è un altro fungo del suolo che rilascia spore nell’aria come risultato della perturbazione e della degradazione del suolo. Quando le spore di questo fungo vengono inalate, il Coccidiodes può causare la coccidioidomicosi, una grave malattia respiratoria. Una migliore comprensione della dispersione fungina informa le discipline intersecanti dell’ecologia del suolo, della giustizia climatica e della salute ambientale.

Gli esperti che lavorano nel campo dell’agricoltura, della sanità pubblica e in molti altri settori sono interessati a capire la dispersione fungina, perché queste informazioni possono essere utilizzate per prevedere cose come le future pandemie dei raccolti e le epidemie di malattie umane“, dice Chaudhary, che è un ecologo. “Inoltre, studiare come i funghi si disperdono è fondamentale per comprendere la biodiversità fungina e la distribuzione delle specie sulla Terra“.

L’analisi di Chaudhary su come i funghi si disperdono è il risultato di una collaborazione, intrapresa durante il suo anno sabbatico 2019-20, con l’autore senior Matthias Rillig, professore di ecologia vegetale presso l’Istituto di Biologia della Freie Universität di Berlino, e con i membri del suo laboratorio.

Per sintetizzare le informazioni esistenti sulla dispersione fungina e mettere in evidenza le ricerche emergenti in questo settore, il team ha utilizzato un approccio di ricerca che combina la revisione di articoli di riviste con l’analisi delle tendenze di pubblicazione, nota anche come “bibliometria”. Il team ha esaminato oltre 4.500 documenti provenienti da quasi 1.200 fonti dal 1951 al 2021. La maggior parte degli articoli riguardava la ricerca sulla dispersione fungina negli Stati Uniti, nel Regno Unito e in Cina.

I ricercatori hanno scoperto che la letteratura scientifica sulla dispersione fungina si è concentrata su tre aree tematiche: le malattie fungine, compreso il cambiamento climatico, che è stato il tema più rappresentato; la diversità fungina, le comunità e i funghi micorrizici, compresi i suoli e le foreste; l’evoluzione dei funghi, compresi i metodi molecolari.

Come parte della loro analisi, i ricercatori hanno posto relazioni teoriche tra l’importanza relativa dei vettori di dispersione e la scala spaziale e i vettori di dispersione. Hanno identificato quattro scale di movimento dei funghi, da quella microscopica a quella del paesaggio.

Le minuscole strutture simili a radici dei funghi a livello miceliare si muovono nel suolo sulla scala più piccola. Gli animali invertebrati, compresi i micro/macroartropodi come le formiche e i lombrichi, possono trasportare i funghi attraverso le loro colate e i loro nidi, mentre i piccoli mammiferi e gli uccelli, che possono trasportare i funghi attraverso le loro zampe, le piume e le tracce digestive, fungono da vettori per lo spostamento dei funghi su scale più grandi. I vettori abiotici, come l’acqua e il vento, sono responsabili del movimento dei funghi su scala più ampia attraverso il paesaggio e i continenti. I fiumi trasportano i sedimenti contenenti propaguli fungini attraverso i continenti, le correnti oceaniche e le maree, le precipitazioni e l’uomo svolgono un ruolo nel transito globale dei funghi.

Con il cambiamento climatico, gli ambienti stanno diventando più secchi in alcune regioni e più umidi in altre, fattori che possono cambiare il luogo in cui risiedono i funghi“, spiega Chaudhary. “Anche le perturbazioni del suolo dovute all’agricoltura, allo sviluppo del territorio e ad altre attività umane possono liberare i funghi del suolo nell’aria“.

Il cambiamento climatico, unito all’uso antropico del suolo, può davvero avere un impatto sul modo in cui i funghi si spostano. L’importanza relativa dei vettori di spostamento cambia a seconda della scala spaziale, ma i dati a sostegno di queste relazioni sono molto scarsi“, afferma l’autrice. “Sono necessari più dati per comprendere la biodiversità dei funghi e i molti fattori che influenzano il loro movimento nei nostri ecosistemi“.

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