I gatti sono stati addomesticati nel Vicino Oriente, lo suggerisce uno studio genetico


Frammento di una pittura tombale policroma (prima del 1350 a.C., oggi al British Museum) raffigurante Nebamun, in piedi su una piccola barca, che pesca nelle paludi, la moglie è in piedi dietro e la figlia siede sotto, tiene un bastone da lancio in una mano e tre aironi da richiamo nell’altra, il suo gatto è raffigurato mentre cattura tre dei numerosi uccelli.

L’addomesticamento dei gatti è probabilmente iniziato come una relazione simbiotica tra i gatti selvatici e le popolazioni delle società agrarie in via di sviluppo nella Mezzaluna Fertile. Con la transizione degli esseri umani da cacciatori-raccoglitori ad agricoltori, avvenuta circa 12.000 anni fa, i gatti selvatici hanno probabilmente sfruttato la maggiore densità di prede, come i roditori. Per perfezionare il sito di addomesticamento dei gatti, un team di ricercatori dell’Università del Missouri e di altri paesi ha analizzato il DNA di oltre 1.000 gatti allevati a caso di origine principalmente eurasiatica.


L’addomesticamento e le origini geografiche del gatto domestico (Felis silvestris catus) sono state parzialmente ricostruite grazie a scoperte archeologiche, rappresentazioni culturali e artistiche e valutazioni genetiche di felidi antichi e moderni.

Il processo di addomesticamento del gatto è iniziato probabilmente circa 12.000 anni fa nella Mezzaluna Fertile – una regione a forma di mezzaluna che abbraccia gli attuali Paesi di Iraq, Turchia, Siria, Libano, Israele, Palestina e, per alcuni studiosi, Egitto – con il contatto iniziale tra il gatto selvatico africano (Felis silvestris lybica) e gli agricoltori.

L’avvento dell’agricoltura ha modificato la cultura umana da cacciatori-raccoglitori nomadi a stili di vita più sedentari, portando alla creazione di insediamenti sempre più grandi.

I depositi di cereali e i rifiuti delle società in via di sviluppo attirarono i topi, che portarono a una trinità sinantropica tra umani, roditori e felini.

Per affinare il sito di addomesticamento dei gatti, il professor Leslie Lyons dell’Università del Missouri e i suoi colleghi hanno raccolto e analizzato il DNA di gatti nell’area della Mezzaluna Fertile e dintorni, oltre che in Europa, Asia e Africa, confrontando quasi 200 diversi marcatori genetici.

Uno dei principali marcatori del DNA che abbiamo studiato sono i microsatelliti, che mutano molto rapidamente e ci danno indizi sulle popolazioni recenti di gatti e sull’evoluzione delle razze negli ultimi cento anni“, ha detto il professor Lyons.

Un altro marcatore chiave del DNA che abbiamo esaminato sono stati i polimorfismi a singolo nucleotide, che sono cambiamenti su base singola in tutto il genoma che ci danno indizi sulla loro storia antica, diverse migliaia di anni fa“.

Studiando e confrontando entrambi i marcatori, possiamo iniziare a ricostruire la storia evolutiva dei gatti“.

Mentre i cavalli e i bovini sono stati oggetto di vari eventi di addomesticamento causati dall’uomo in diverse parti del mondo e in tempi diversi, la nostra analisi della genetica felina supporta fortemente la teoria secondo cui i gatti sono stati probabilmente addomesticati per la prima volta solo nella Mezzaluna Fertile prima di migrare con gli esseri umani in tutto il mondo.

Dopo che i geni felini sono stati trasmessi ai gattini nel corso delle generazioni, il patrimonio genetico dei gatti dell’Europa occidentale, ad esempio, è ora molto diverso da quello dei gatti del sud-est asiatico, un processo noto come isolamento a distanza“.

Possiamo definire i gatti semi-addomesticati, perché se li lasciassimo liberi in natura, probabilmente continuerebbero a cacciare parassiti e sarebbero in grado di sopravvivere e accoppiarsi da soli grazie ai loro comportamenti naturali“.

A differenza dei cani e di altri animali addomesticati, non abbiamo cambiato molto i comportamenti dei gatti durante il processo di addomesticamento, quindi i gatti si dimostrano ancora una volta un animale speciale“.

Un documento sullo studio è stato pubblicato sulla rivista Heredity.

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