Un nuovo raro reperto fossile è la “Stele di Rosetta” della paleontologia marina


I paleontologi del Queensland Museum Network hanno scavato la prima testa e il relativo corpo di un rettile marino dal collo lungo di 100 milioni di anni fa, in quella che è stata definita la Stele di Rosetta della paleontologia dei rettili marini.

Il raro fossile è stato scoperto dalla proprietaria di una stazione ferroviaria del Queensland occidentale, Cassandra, che insieme a due amiche, Sally e Cynthia, forma un trio di cacciatori di fossili chiamato “Rock Chicks”.

Il team di paleontologi del museo si è recato di recente nel sito remoto per raccogliere il fossile dell’elasmosauro, un plesiosauro che coesisteva con i dinosauri.

Il dottor Espen Knutsen, scienziato senior e curatore di paleontologia del Queensland Museum Network, che ha guidato il viaggio, ha dichiarato che si tratta della prima testa e del primo corpo conosciuti di un elasmosauro australiano ad essere conservati in una collezione museale.

Eravamo estremamente eccitati quando abbiamo visto questo fossile: è come la Stele di Rosetta della paleontologia marina, poiché potrebbe contenere la chiave per svelare la diversità e l’evoluzione dei plesiosauri dal collo lungo nell’Australia del cretaceo”, ha dichiarato il dottor Knutsen.

Non abbiamo mai trovato un corpo e una testa insieme e questo potrebbe essere la chiave per le future ricerche in questo campo“.

Poiché in questi plesiosauri il collo rappresentava due terzi della sua lunghezza, spesso la testa veniva separata dal corpo dopo la morte, il che rende molto difficile trovare un fossile che li conservi entrambi insieme, quindi stiamo usando la scansione TC per darci una visione di questi magnifici animali“.

La ricerca del dottor Knutsen sui rettili marini del Cretaceo del Queensland è sostenuta dal Progetto DIG, una partnership tra il Queensland Museum Network, il BHP e il BMA per sbloccare le conoscenze custodite nella collezione per le persone di tutto il mondo.

Durante il primo Cretaceo (tra 145,5 e 65,5 milioni di anni fa), gran parte del Queensland era ricoperto da un vasto mare poco profondo (il Mare di Eromanga) e i resti fossili degli abitanti dell’oceano, compresi i rettili marini, come i plesiosauri e gli ittiosauri, si trovano comunemente in tutto lo Stato.

Per aiutare a rispondere alle domande sulle loro origini e sulle loro ecologie, questi nuovi esemplari, insieme alle moderne metodologie di analisi, contribuiranno a sollevare il velo sulla loro vita preistorica.

Il Ministro delle Arti Leeanne Enoch ha dichiarato che le regioni remote del Queensland continuano a portare alla luce reperti fossili unici e storici che contribuiscono a rivelare storie del nostro mondo di 100 milioni di anni fa.

Congratulazioni al Dr. Knutsen, al suo team e al Queensland Museum Network per aver portato alla luce una scoperta paleontologica di importanza mondiale, un elasmosauro quasi completo che ora si trova nella sua nuova sede al Museum of Tropical Queensland di Townsville“, ha dichiarato il Ministro Enoch.

In quanto importante luogo di conservazione di oltre 15 milioni di oggetti culturali ed esemplari di storia naturale, la rete dei musei del Queensland non solo svolge un ruolo fondamentale nel promuovere le innovazioni in campo scientifico, ma le sue collezioni, gli oggetti di ricerca e le mostre sono essenziali per preservare la nostra storia e aiutare a preparare le generazioni future.

L’amministratore delegato del Queensland Museum Network, Jim Thompson, ha dichiarato che questo ritrovamento aiuterà il dottor Knutsen e il suo team a tracciare un quadro completo dei rettili marini del Cretaceo del Queensland.

Ora possediamo l’unica testa e l’unico corpo di un elasmosauro australiano al mondo e questo importante ritrovamento contribuirà notevolmente alla ricerca sul passato cretaceo del Queensland“, ha dichiarato il dottor Thompson.

Il Queensland Museum Network detiene uno degli esemplari di plesiosauro più completi d’Australia, soprannominato ‘Dave il plesiosauro’, scoperto nel 1999; tuttavia, nonostante avesse l’80% delle ossa, mancava della testa, delle pinne e della punta della coda“.

Grazie al Progetto DIG, le scansioni TC e i modelli 3D ci aiuteranno a interpretare i dati e a descrivere potenzialmente una nuova specie“.

Questo nuovo reperto fossile potrebbe essere la chiave per svelare il mistero dei plesiosauri australiani.

Oltre al nuovo scheletro, durante l’escursione sono stati scoperti e raccolti diversi plesiosauri e ittiosauri, che saranno trasportati a Townsville per essere preparati e sottoposti a ulteriori ricerche.

Ogni anno le Rock Chicks, Cassandra, Sally e Cynthia, si riuniscono per cercare fossili nella proprietà e in questo periodo hanno percorso centinaia di chilometri alla ricerca di fossili. Nel corso degli anni sono state entusiaste dei loro ritrovamenti, che hanno incluso un plesiosauro ciascuna, un kronosauro, un ittiosauro e diversi pesci e tartarughe.

Ci sono così tante persone che hanno contribuito a portare questi incredibili fossili al Queensland Museum, compresi i nostri amici Tom e Sharon che ci hanno aiutato a iniziare lo scavo di due plesiosauri“, ha detto Cassandra.

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