La Niña torna per la terza volta


29 novembre 2022.

Nel dicembre 2022, la Terra è ancora alle prese con La Niña, un fenomeno oceanico caratterizzato dalla presenza di temperature della superficie del mare più fredde del normale nel Pacifico tropicale centrale e orientale. L’attuale La Niña, relativamente debole ma insolitamente prolungata, è iniziata nel 2020 ed è tornata per il terzo inverno consecutivo nell’emisfero settentrionale, rendendo questo evento un raro “triplo salto”. Altre La Niña a triplo salto registrate dal 1950 hanno riguardato gli anni dal 1998 al 2001, dal 1973. Al 1976 e dal 1954 al 1956.

La mappa qui sopra mostra le anomalie della temperatura superficiale del mare il 29 novembre 2022. La firma della La Niña è visibile nell’Oceano Pacifico centrale e orientale come aree di acqua più fredda della media. Dalla costa sudamericana alla linea di demarcazione internazionale, le acque superficiali in questo giorno erano più fredde del solito di circa 1°C (1,8°F).

Le anomalie della temperatura dell’acqua che vanno da -0,5°C a -0,9°C sono classificate come La Niña “debole”, da -1°C a -1,5°C sono “moderate” e da -1,5°C in poi sono “forti”. I dati provengono dal progetto Multiscale Ultrahigh Resolution Sea Surface Temperature (MUR SST). Il progetto MUR SST combina le misurazioni della temperatura della superficie del mare provenienti da diversi satelliti della NASA, della NOAA e internazionali, nonché le osservazioni di navi e boe. (Gli scienziati utilizzano anche strumenti che galleggiano nel mare per proiettare le temperature sottomarine).

Gli eventi La Niña “a triplo salto” prendono il nome dai cali stagionali che compaiono nei grafici della forza di La Niña. I cali si verificano tipicamente intorno a dicembre, quando l’acqua raggiunge il suo massimo livello di raffreddamento. Il grafico Oceanic Niño Index (ONI) qui sopra è una media mobile di tre mesi delle anomalie della temperatura della superficie del mare in una zona del Pacifico topico, utilizzata per monitorare le condizioni di La Niña (e El Niño).

Come El Niño, gli eventi di La Niña influenzano il tempo in tutto il mondo. “Quando il Pacifico parla, tutto il mondo lo ascolta“, spiega Josh Willis, climatologo e oceanografo presso il Jet Propulsion Laboratory (JPL) della NASA. “Gli impatti più forti si verificano su entrambi i lati dell’Oceano Pacifico. Le inondazioni nel nord dell’Australia, in Indonesia e nel sud-est asiatico sono comuni negli anni La Niña, così come la siccità nel sud-ovest americano“. I meteorologi hanno collegato l’attuale La Niña a una serie di disastri naturali, tra cui la siccità e i problemi di sicurezza alimentare nel Corno d’Africa, le inondazioni in Australia e la siccità nel sud-ovest degli Stati Uniti.

Parte del ciclo El Niño-Southern Oscillation, La Niña si manifesta quando gli alisei orientali energizzati intensificano la risalita di acqua più fredda dalle profondità del Pacifico tropicale orientale, causando un raffreddamento su larga scala della superficie oceanica del Pacifico orientale e centrale vicino all’Equatore. Questi venti alisei più forti del solito spingono anche le calde acque superficiali equatoriali verso ovest, in direzione dell’Asia e dell’Australia.

Il raffreddamento degli strati superficiali dell’oceano durante La Niña influisce sull’atmosfera modificando il contenuto di umidità nel Pacifico. Altera la circolazione atmosferica globale e può provocare spostamenti nel percorso delle correnti a getto delle medie latitudini in modo da intensificare le precipitazioni in alcune regioni e portare la siccità in altre.

Nel Pacifico occidentale, le precipitazioni possono aumentare drasticamente in Indonesia e in Australia durante La Niña. Nel Pacifico centrale e orientale, le nuvole e le precipitazioni diventano più sporadiche, il che può portare a condizioni di siccità nel Brasile meridionale, in Argentina e in altre parti del Sud America e a condizioni più umide in America centrale. In Nord America, condizioni più fresche e tempestose si verificano spesso nel Pacifico nordoccidentale, mentre il clima diventa più caldo e secco negli Stati Uniti meridionali e nel Messico settentrionale.

La Niña tende a cambiare in sincronia con le stagioni. Sia El Niño che La Niña tendono a essere più forti a dicembre. “Poi, in primavera, il Pacifico tropicale si resetta e inizia a costruire verso l’inverno successivo“, spiega Willis. “La scommessa migliore al momento è che questa La Niña duri per tutto l’inverno. Poi, la prossima primavera, torneremo in modalità di attesa e vedremo cosa succederà nell’inverno 2023-2024“.

Secondo i meteorologi del NOAA, c’è il 76% di possibilità che La Niña persista nell’inverno 2022-2023 (da dicembre a febbraio) e il 57% che il Pacifico passi a condizioni neutre in primavera (febbraio-aprile).

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